Tchad : le choix de Mahamat Déby
Tchad : le choix de Mahamat Déby
Briefing 65 / Africa

Chad: Escaping from the Oil Trap

Since 2003 the exploitation of oil has contributed greatly to the deterioration of governance in Chad and to a succession of rebellions and political crises. The financial windfall – in 2007, 53 million barrels earning the government $1.2 billion – has increased corruption, stoked domestic dissent and led to rebellions supported by neighbouring Sudan.

  • Share
  • Save
  • Print
  • Download PDF Full Report

I. Overview

Since 2003 the exploitation of oil has contributed greatly to the deterioration of governance in Chad and to a succession of rebellions and political crises. The financial windfall – in 2007, 53 million barrels earning the government $1.2 billion – has increased corruption, stoked domestic dissent and led to rebellions supported by neighbouring Sudan. The revenues have also allowed President Idriss Déby to reject political dialogue with his opponents and to respond to the threat from Sudan by overarming his military forces. The hope aroused by the discovery of oil has given way to generalised disenchantment. To escape this vicious circle and establish the conditions needed for durable stability, the government must work to establish a national consensus on the management of oil revenues. Its principal external partners – France, the U.S. and China – must condition their support for the regime on such a consensus.

Chad’s petroleum project was bedevilled by numerous controversies that almost blocked its realisation. Beginning in 2000, however, the involvement of the World Bank allowed the project to move forward. It was an apparent role model for development, because the mechanisms for managing oil revenues seemed to guarantee an effective fight against poverty. These mechanisms specified that the revenues were to be dedicated primarily to improving the lives of Chad’s present and future population.

In 2004, less than a year after the exploitation of oil began, the closing of the nation’s political space for the benefit of President Déby aggravated dissension within the Chadian power structure and increased tension throughout the country. This situation led to several attempted coups d’état by close collaborators of the president, who subsequently joined the rebellion fighting the government. Weakened by the armed opposition supported by Sudan, Déby decided in January 2006 to modify the initial system of management of oil revenues in order to make more funds available to buy arms.

In reaction, the World Bank suspended its programs. Far from forcing the government to backtrack, this motivated it to put in place regulations that removed any oversight by the bank of the management of oil revenues. The rivalry among Western countries and China over Chad’s petroleum resources has limited the bank’s room to manoeuvre.

The increase in oil prices in 2007 generated enough resources for the regime to undertake large public works projects. Advertised as a way to modernise the country through oil revenues, these projects led in 2008 to a budget deficit that is likely to persist. Moreover, the opaque awarding of public works contracts increased cronyism and corruption. The government also gradually reduced the role of the committee that had been established to involve civil society in the management of oil revenues, the Committee of Control and Supervision of Oil Revenues (CCSRP in French). By changing the membership of the CCSRP in 2008, the government limited its ability to control the use of the revenues.

In sum, oil has become a means for the regime to strengthen its armed forces, reward its cronies and co-opt members of the political class. This has further limited political space for the opposition and helped keep the country in a state of political paralysis that has stoked the antagonism between the regime and its opponents. As a result, there is recurrent political instability that is likely to ruin all efforts to use oil for the benefit of the country and its enduring stability. For the people who have not seen their lives improve and who are subjected to increased corruption, oil is far from a blessing. Given the current situation, the following measures should be taken to extricate Chad and its external partners from the petroleum trap:

  • The government should include the question of how to use oil revenues in the domestic dialogue started under the accord of 13 August 2007. It should organise a round table including the political opposition, civil society and representatives of the oil-producing regions. The principal recommendations of the round table should be included in the follow-up mechanisms for the accord.
  • The government should strengthen internal control and oversight mechanisms of oil revenues. The CCSRP’s regulations should be revised to stipulate that its members will meet full-time, like other independent state bodies, such as the Supreme Court or High Council for Communication. This change is needed to improve the CCSRP’s efficiency and technical proficiency. The ethics and justice ministries should systematically apply its recommendations and investigate problems it brings to light.
  • The government should regularise its procedures so that the great majority of government contracts are let on the basis of competitive bids and not by bilateral agreement. Such a change is indispensable for fighting corruption and for eliminating the opaque awarding of contracts as a source of unjustified enrichment. There should also be an audit of the various public works now being built.
  • The government should ensure an improvement in the technical abilities of civil servants. Petroleum revenues should be used to establish a program supported by civil society to train them on a continuing and regular basis.
  • To replace the International Consultative Group (GIC in French), whose mandate expired in June 2009, an independent, multidisciplinary body composed of representatives of Chadian and international civil society should be created and receive financial support from the World Bank. Its role would be to undertake studies, make recommendations and give technical support to the CCSRP.
  • France, the U.S. and China should collectively support an inclusive Chadian national dialogue in order to create the conditions likely to lead to enduring stability. They should make their support for Déby contingent on the proposed reforms and measures cited above. The three countries, but in particular China, which is present in both the Chadian and Sudanese oil sectors, should also weigh in more heavily in favour of stabilising relations between N’Djamena and Khartoum and of halting support by each country for rebels in the other country.


Nairobi/Brussels, 26 August 2009

Up Next

Tchad : le choix de Mahamat Déby

Originally published in Le Monde

Op-Ed / Africa

Tchad : le choix de Mahamat Déby

Originally published in Le Monde

Enrica Picco, d’International Crisis Group, appelle le président de transition à nommer une commission d’enquête indépendante pour faire la lumière sur la répression des manifestations du 20 octobre.

La journée sanglante du 20 octobre marque un tournant dans la transition tchadienne. Jusqu’à cette date, la junte militaire, qui a pris le pouvoir en avril 2021 à la mort d’Idriss Déby, avait respecté la feuille de route pour un retour à l’ordre constitutionnel. Les risques de déstabilisation du Tchad, après 30 ans de régime autoritaire, semblaient écartés. A la tête d’une transition militaire, Mahamat Déby, 38 ans et fils du président défunt, promettait une ouverture de l’espace public que les Tchadiens espéraient depuis longtemps. La tenue de négociations dès son accession au pouvoir avec les opposants historiques du régime de son père allait dans le sens de cette promesse. Mais la répression violente de la manifestation demandant, jeudi dernier, l’aboutissement de la transition a complètement changé la donne.

L’exception tchadienne

A la mort d’Idriss Déby, l’Union africaine n’a pas considéré la prise de pouvoir par une junte militaire comme un coup d’Etat, contrairement aux décisions qu’elle avait rendues ailleurs dans la région dans des situations similaires. L’organisation continentale a cependant imposé deux conditions aux militaires tchadiens : leur pouvoir devait se limiter à une période transitoire de dix-huit mois, renouvelable une seule fois, et les membres du gouvernement de transition ne pouvaient pas se présenter aux élections à venir. Ces conditions auraient dû permettre, au terme de la transition, une alternance de pouvoir à N’Djamena.

L’année 2022 a débuté avec deux évènements prometteurs : la tenue, à partir de mars, de négociations entre des représentants du gouvernement et de 52 groupes armés rebelles à Doha, au Qatar, puis des consultations à N’Djamena entre le Président Mahamat Déby et tous les représentants de la société civile et des partis d’opposition, y compris les plus réticents à négocier avec le pouvoir. Les pourparlers entamés avec l’opposition et avec les rebelles ont abouti à une même conclusion : leur participation aux étapes de la transition était conditionnée à la garantie claire que les militaires quitteraient le pouvoir à la fin de la transition.

Des frustrations politiques et sociales

Mais en l’absence de cette garantie, de nombreux partis et groupes armés ont refusé de participer au dialogue national. Les conclusions de ce dialogue, qui s’est tenu en leur absence entre le 20 août et le 8 octobre, a mis le feu aux poudres. Encore plus que l’extension de la transition, sur laquelle il y avait un certain consensus dans le pays, c’est le fait que les membres de la transition seront désormais éligibles aux élections qui a provoqué la colère les Tchadiens. La crainte d’une succession dynastique est devenue réelle. Le gouvernement d’unité nationale, mis rapidement en place le 14 octobre, avec des opposants acquis au régime depuis le dialogue, n’a pas apaisé cette colère.

La mauvaise gouvernance et les inégalités sociales ... sont devenues insupportables pour de nombreux Tchadiens.

De plus, les frustrations débordent de la sphère politique. La mauvaise gouvernance et les inégalités sociales, héritage de 30 ans de régime Déby, sont devenues insupportables pour de nombreux Tchadiens. Aux scandales de corruption qui impliquent l’élite au pouvoir s’ajoutent le manque d’opportunités pour les jeunes, les coupures d’électricité récurrentes et des inondations qui ont laissé près 350 000 personnes sans abri dans la capitale au mois d’août.

Ces tensions, politiques et sociales, ont abouti à la journée du jeudi 20 octobre. Le dirigeant du plus important parti de l’opposition Les Transformateurs, Succès Masra, a déclaré le 19 octobre avoir créé un « gouvernement du peuple pour la justice et l’égalité », alors que la plateforme de la société civile Wakit Tama a appelé à une mobilisation permanente contre le gouvernement de transition. A la veille des manifestations, le gouvernement a dénoncé une tentative d’insurrection armée et interdit les manifestations. Mais le lendemain, des milliers de Tchadiens sont descendus dans les rues et le régime a réagi très brutalement.

Les heurts entre police et manifestants ont été d’une rare violence. Les manifestants ont saccagé et incendié le siège du parti du Premier ministre, Saleh Kebzabo, les forces de l’ordre ont ouvert le feu de façon indiscriminée sur la foule. Le bilan officiel est très élevé, plus de 50 morts et 300 blessés, et ne cesse de s’alourdir à mesure que sont relayées les informations venant des provinces. Le même jour, le Premier ministre a annoncé un couvre-feu dans les principales villes et la suspension des activités des partis impliqués dans les manifestations. La situation reste extrêmement tendue dans l’ensemble du pays.  

Moment charnière pour Mahamat Déby

Pour éviter de nouvelles violences, toutes les parties prenantes devraient prendre des mesures urgentes. Le Président Déby devrait condamner l’usage excessif de la force et nommer une commission d’enquête indépendante pour faire la lumière sur les évènements du 20 octobre. Plutôt que de réprimer toujours plus durement la société civile et l’opposition, il devrait faire appel aux médiateurs nationaux et internationaux, comme le Groupe des religieux et des sages, l’Union africaine et le Qatar, en vue d’inclure les opposants dans la dernière phase de la transition. Il devrait surtout apaiser les tensions en reconsidérant l’éligibilité aux élections des membres de la transition et en s’engageant publiquement à transférer le pouvoir aux civils à la fin de la transition.

L’Union africaine, l’Union européenne, la France et les Etats-Unis, devrait conditionner leur soutien à la poursuite de la transition.

Pour leur part, les opposants devraient également condamner toute forme de protestation violente et utiliser tous les recours légaux prévus dans la charte de transition pour garantir des élections transparentes. Finalement, l’Union africaine, l’Union européenne, la France et les Etats-Unis, devrait conditionner leur soutien à la poursuite de la transition et à la mise en place de mesures qui garantissent l’inclusion et la représentativité.  

Les évènements du 20 octobre ont sérieusement entaché les espoirs de ceux qui considéraient le Tchad comme une exception parmi les tumultueuses transitions de la région. Mahamat Déby doit faire un choix. Il peut adopter le même régime brutal que celui de son père. Mais il est aussi encore temps pour lui de corriger cette inquiétante dérive autoritaire et de ramener le Tchad sur la voie d’une réelle transition vers un régime plus démocratique.

Subscribe to Crisis Group’s Email Updates

Receive the best source of conflict analysis right in your inbox.