Tchad : le choix de Mahamat Déby
Tchad : le choix de Mahamat Déby
Op-Ed / Africa

The Oil Effect

Chad is just the latest impoverished nation to discover that politics can turn the blessing of oil into a curse.

Oil prices have hit record highs in recent years. Yet the living standards of the majority of the population have not risen to match the vast profits being made by the government. Instead, most Chadians are still mired in poverty.

The core of the problem lies in the flagrant misuse of oil revenues by the authorities. Since the oil began to flow in 2003, President Idriss Déby's government has squandered hundreds of millions of dollars as the precious resource has become a means for the regime to strengthen its armed forces, reward its cronies and co-opt members of the political class. Chad's oil wealth, far from relieving poverty, has both become an important element in Déby's strategy to hold on to power and contributed to ongoing instability in the country.

The idea that oil makes currently poor but resource-rich countries even poorer is nothing new. It was Venezuela's former oil minister (and co-founder of Opec) Juan Pablo Perez Alfonzo who coined the phrase "the devil's excrement" to describe oil. But Chad was supposed to be different - the exception to this rule.

The turning-point

It started out so well. In 2000, Chadian government representatives met with World Bank officials and came up with a groundbreaking concept. The bank would finance the development of the oil sector in Chad - specifically the building of the 1,600-kilometre, $4.2-billion pipeline from Chad through Cameroon to the sea - while the Chadians would invest the majority of the oil revenue in poverty-relief projects. 10% of the profits were to be stashed in a rainy-day fund for future generations; a further 80% was earmarked for Chad's development. To make sure the government kept the agreement, oil firms had to pay royalties into an account monitored by an independent watchdog, the Committee of Control and Supervision of Oil Revenues (CCSRP).

It didn't take long, however, for Ndjamena to chafe under these restrictions. In 2005, the president claimed that the government was broke and that he needed to double what he could use for general government spending. In January 2006, he decided he needed to buy more weapons to deal with an armed rebellion supported by Sudan; he subsequently changed the law to give him more freedom over how to use the oil revenue (which in 2007 amounted to $1.2bn). 

This proved to be the turning-point. The World Bank immediately suspended its loans to Chad for six months. This response, not surprisingly, failed to deter Déby's regime. Instead, since then, the government has repeatedly reduced the power of the CCSRP, thus greatly limiting its ability to control the use of the proceeds of oil.

These developments have done nothing to improve the lives of Chad's people, who remain desperately poor. In 2008, the United Nations Development Programme (UNDP) ranked Chad 170 (out of 179) in its human-development index. This position is closely related to the pervasive corruption in Chad; in the same year, Transparency International placed the country 173 (out of 180) in its annual list of the most corrupt countries in the world.

Oil wealth has only contributed to the inherent instability in the country. It has fuelled the civil war, especially in the east, and enabled Déby's government to avoid engaging with the opposition to engage in reform and develop long-term solutions to the internal political crisis.

The oil revenues have also become a factor in the tension with neighbouring Sudan. Khartoum and Ndjamena have repeatedly accused the other of supporting rebels in the other's territory, and this dispute underlies President Déby's decision greatly to reinforce his armed forces. Chad's military spending over the period 2000-09 rose from $14 million to $315 million. Chad now has one of the best-equipped armies in sub-Saharan Africa, but it still cannot feed its own people.

Even when the regime appears to be trying to do the right thing it ends up making a bad situation worse. In 2007, high oil prices encouraged the government to announce plans for large public-works projects aimed at modernising the country. But the opaque way in which contracts were awarded prompted widespread accusations of cronyism and corruption. The result is a deep budget deficit that will take years to clear and will add to the country's debt.

The way ahead

What can be done to redress this serious condition? Here are three recommendations. 

First, the Chadian government needs urgently to engage in a national dialogue about how to make Chad's oil wealth beneficial to its population. The agreement reached in August 2007 between the government and its opponents reached in can be the foundation. The government should build on it by convening a roundtable - at which traditional chiefs, representatives of communities, NGOs, rebels and opposition parties are represented - to discuss how best to use the oil revenues.

Second, the internal oversight mechanisms regarding use of the oil revenues should once again be strengthened. The simplest way would be to restore the status of the CCSRP so it can exercise effective management of the revenues. In addition, the government must be prepared to reform its own practices in order to end cronyism and corruption. A new body to replace the International Consultative Group (whose mandate expired in June 2009) could play a valuable role here. Its task would be to undertake studies, make recommendations and give technical support to the CCSRP. It should be independent and multidisciplinary, contain representatives of Chadian and international civil society, and receive financial support from the World Bank. 

Third, the international community has an important contribution to make. This is especially true of Chad's main overseas partners: France, the United States and China. Their interests in the country would be protected and those of Chad's people advanced if they were to exert increasing pressure on Déby to begin a process of national conciliation - in part by linking their support for his regime with these reforms. China in particular is in a position to encourage both Sudan and Chad to come to an agreement to stabilise relations between the two states and halt support for rebels in the other's country.

The experience of Chad has so far confirmed all the arguments about the "oil curse". The country's oil has become just another weapon in the hands of the government and its allies; the revenue has evaporated, been wasted, or used to benefit a tiny elite. The changes recommended here would do much to ensure that the benefit goes to those who most need and deserve it: Chad's people. 

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Tchad : le choix de Mahamat Déby

Originally published in Le Monde

Op-Ed / Africa

Tchad : le choix de Mahamat Déby

Originally published in Le Monde

Enrica Picco, d’International Crisis Group, appelle le président de transition à nommer une commission d’enquête indépendante pour faire la lumière sur la répression des manifestations du 20 octobre.

La journée sanglante du 20 octobre marque un tournant dans la transition tchadienne. Jusqu’à cette date, la junte militaire, qui a pris le pouvoir en avril 2021 à la mort d’Idriss Déby, avait respecté la feuille de route pour un retour à l’ordre constitutionnel. Les risques de déstabilisation du Tchad, après 30 ans de régime autoritaire, semblaient écartés. A la tête d’une transition militaire, Mahamat Déby, 38 ans et fils du président défunt, promettait une ouverture de l’espace public que les Tchadiens espéraient depuis longtemps. La tenue de négociations dès son accession au pouvoir avec les opposants historiques du régime de son père allait dans le sens de cette promesse. Mais la répression violente de la manifestation demandant, jeudi dernier, l’aboutissement de la transition a complètement changé la donne.

L’exception tchadienne

A la mort d’Idriss Déby, l’Union africaine n’a pas considéré la prise de pouvoir par une junte militaire comme un coup d’Etat, contrairement aux décisions qu’elle avait rendues ailleurs dans la région dans des situations similaires. L’organisation continentale a cependant imposé deux conditions aux militaires tchadiens : leur pouvoir devait se limiter à une période transitoire de dix-huit mois, renouvelable une seule fois, et les membres du gouvernement de transition ne pouvaient pas se présenter aux élections à venir. Ces conditions auraient dû permettre, au terme de la transition, une alternance de pouvoir à N’Djamena.

L’année 2022 a débuté avec deux évènements prometteurs : la tenue, à partir de mars, de négociations entre des représentants du gouvernement et de 52 groupes armés rebelles à Doha, au Qatar, puis des consultations à N’Djamena entre le Président Mahamat Déby et tous les représentants de la société civile et des partis d’opposition, y compris les plus réticents à négocier avec le pouvoir. Les pourparlers entamés avec l’opposition et avec les rebelles ont abouti à une même conclusion : leur participation aux étapes de la transition était conditionnée à la garantie claire que les militaires quitteraient le pouvoir à la fin de la transition.

Des frustrations politiques et sociales

Mais en l’absence de cette garantie, de nombreux partis et groupes armés ont refusé de participer au dialogue national. Les conclusions de ce dialogue, qui s’est tenu en leur absence entre le 20 août et le 8 octobre, a mis le feu aux poudres. Encore plus que l’extension de la transition, sur laquelle il y avait un certain consensus dans le pays, c’est le fait que les membres de la transition seront désormais éligibles aux élections qui a provoqué la colère les Tchadiens. La crainte d’une succession dynastique est devenue réelle. Le gouvernement d’unité nationale, mis rapidement en place le 14 octobre, avec des opposants acquis au régime depuis le dialogue, n’a pas apaisé cette colère.

La mauvaise gouvernance et les inégalités sociales ... sont devenues insupportables pour de nombreux Tchadiens.

De plus, les frustrations débordent de la sphère politique. La mauvaise gouvernance et les inégalités sociales, héritage de 30 ans de régime Déby, sont devenues insupportables pour de nombreux Tchadiens. Aux scandales de corruption qui impliquent l’élite au pouvoir s’ajoutent le manque d’opportunités pour les jeunes, les coupures d’électricité récurrentes et des inondations qui ont laissé près 350 000 personnes sans abri dans la capitale au mois d’août.

Ces tensions, politiques et sociales, ont abouti à la journée du jeudi 20 octobre. Le dirigeant du plus important parti de l’opposition Les Transformateurs, Succès Masra, a déclaré le 19 octobre avoir créé un « gouvernement du peuple pour la justice et l’égalité », alors que la plateforme de la société civile Wakit Tama a appelé à une mobilisation permanente contre le gouvernement de transition. A la veille des manifestations, le gouvernement a dénoncé une tentative d’insurrection armée et interdit les manifestations. Mais le lendemain, des milliers de Tchadiens sont descendus dans les rues et le régime a réagi très brutalement.

Les heurts entre police et manifestants ont été d’une rare violence. Les manifestants ont saccagé et incendié le siège du parti du Premier ministre, Saleh Kebzabo, les forces de l’ordre ont ouvert le feu de façon indiscriminée sur la foule. Le bilan officiel est très élevé, plus de 50 morts et 300 blessés, et ne cesse de s’alourdir à mesure que sont relayées les informations venant des provinces. Le même jour, le Premier ministre a annoncé un couvre-feu dans les principales villes et la suspension des activités des partis impliqués dans les manifestations. La situation reste extrêmement tendue dans l’ensemble du pays.  

Moment charnière pour Mahamat Déby

Pour éviter de nouvelles violences, toutes les parties prenantes devraient prendre des mesures urgentes. Le Président Déby devrait condamner l’usage excessif de la force et nommer une commission d’enquête indépendante pour faire la lumière sur les évènements du 20 octobre. Plutôt que de réprimer toujours plus durement la société civile et l’opposition, il devrait faire appel aux médiateurs nationaux et internationaux, comme le Groupe des religieux et des sages, l’Union africaine et le Qatar, en vue d’inclure les opposants dans la dernière phase de la transition. Il devrait surtout apaiser les tensions en reconsidérant l’éligibilité aux élections des membres de la transition et en s’engageant publiquement à transférer le pouvoir aux civils à la fin de la transition.

L’Union africaine, l’Union européenne, la France et les Etats-Unis, devrait conditionner leur soutien à la poursuite de la transition.

Pour leur part, les opposants devraient également condamner toute forme de protestation violente et utiliser tous les recours légaux prévus dans la charte de transition pour garantir des élections transparentes. Finalement, l’Union africaine, l’Union européenne, la France et les Etats-Unis, devrait conditionner leur soutien à la poursuite de la transition et à la mise en place de mesures qui garantissent l’inclusion et la représentativité.  

Les évènements du 20 octobre ont sérieusement entaché les espoirs de ceux qui considéraient le Tchad comme une exception parmi les tumultueuses transitions de la région. Mahamat Déby doit faire un choix. Il peut adopter le même régime brutal que celui de son père. Mais il est aussi encore temps pour lui de corriger cette inquiétante dérive autoritaire et de ramener le Tchad sur la voie d’une réelle transition vers un régime plus démocratique.

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