Pirates of the Guinean
Pirates of the Guinean
Ebola en Guinée : une épidémie « politique » ?
Ebola en Guinée : une épidémie « politique » ?
Op-Ed / Africa

Pirates of the Guinean

Early on the morning of Oct. 6, 14 pirates boarded a Panamax-size tanker off the coast of Abidjan, Ivory Coast, and took its 24 crew members hostage. The pirates then sailed to the coast of Nigeria, where they offloaded close to 2,500 metric tons of gasoline and sold other onboard treasures. Just one month earlier, another band of pirates had damaged the West African Gas Pipeline off the coast of Lomé, Togo, suspending fuel deliveries to Benin, Togo, and Ghana. 

This kind of maritime piracy one normally associates with Somalia or the Niger Delta (where five Indian sailors were abducted on December 17) but crime on the high seas is now commonplace throughout the Gulf of Guinea -- the immense body of water between Gabon and Liberia. And with piracy gradually declining off the coast of Somalia, the Gulf of Guinea is rapidly becoming the world's most dangerous body of water. Between January and September of this year, pirates have attacked 42 vessels and taken 168 crew members hostage -- four of whom ended up dead. 

Pirates began targeting ships in the oil-rich Niger Delta in the 1980s. These attacks were generally close to shore and in the form of armed robberies, with theft of not only oil but crew valuables and thousands of dollars in cash. In the last three years, however, attacks have grown more frequent and more violent, and they are occurring farther off the coast. Tankers are the target of choice for today's pirates, both because of their high value and because stationary ship-to-ship oil transfers make them vulnerable as they are linked by pipe. 

The rash of attacks has spread from Nigerian waters to Benin, Togo, Ghana, and now Ivory Coast. Even Cameroon and Equatorial Guinea have been hit by well-planned sea raids led by highly organized gangs. 

At the same time, the gangs have grown more daring, targeting the presidential palace in Equatorial Guinea in 2009 and pulling off a series of deadly bank robberies in Cameroonian coastal cities in 2011. Increasingly, criminal groups are recruiting local fishermen, who are best able to navigate the waters of the Gulf of Guinea. Lured by the prospect of easy money and facing competition from foreign vessels, many fishermen have sold their boats to pirates or turned to piracy themselves. 

And the tide is rising. The region is beset by grinding poverty, political upheaval, and community grievances that stem from perceived injustices in the oil industry. Add to this the development of new offshore oil fields, oil contraband, illegal fishing, and rampant corruption, and you have a volatile mix. Ineffective governance has also done its part to facilitate the rise of lawlessness on the seas. The countries that line the Gulf of Guinea have so far failed to cooperate in fighting the pirate threat. A border dispute over the Bakassi peninsula divided Nigeria and Cameroon for decades, and although it was recently settled, its legacy of distrust hampers genuine security cooperation between the two countries. Other states have been reluctant to fill the void, leaving the Gulf of Guinea largely unregulated and without an adequate maritime police force.

Each day, the Gulf of Guinea ships 1.5 million barrels of its oil to the United States, as well as 1 million to Europe, 850,000 to China, and 330,000 to India -- altogether, 40 percent of Europe's oil imports and 29 percent of the United States'. The high stakes -- as well as the severity of the problem -- have not gone unnoticed. For example, the Gulf of Guinea Commission recently organized a conference on the issue, stating that it is "worried by the increasing number and the geographic expansion of pirate attacks and armed robberies at sea." The secretary-general of the Economic Community of Central African States agreed that maritime insecurity now extends to the whole region, from "Côte d'Ivoire to Angola." 

In the short term, the problem makes trade more costly. In the long term, the result can be far worse: It compromises the region's economic development and the stability of coastal states. 

With the support of their trading partners and the private sector, coastal states have started to build navies and coast guards and to deepen security cooperation. In September 2011, Benin and Nigeria launched "Prosperity," an anti-pirate operation. Likewise, Cameroonian authorities have deployed a special unit to patrol the waters off the Bakassi peninsula. The private sector is also stepping up ship security with defensive equipment and armed guards, while the regional organizations in charge of peace and security, ECOWAS and ECCAS, are formulating strategies to combat piracy. 

So far, however, this flurry of activity has been uncoordinated, meaning that it will at best serve as a deterrent. To eradicate piracy, states will need to engineer cooperative policing strategies that enable them to tackle the transnational nature of the problem. 

More troubling still is that these stopgap measures leave the root causes of maritime insecurity unaddressed. Just as the rise of piracy in the Gulf of Aden resulted from the collapse of the Somali state, the rise of crime in the Gulf of Guinea is due mainly to poor governance of the regional economy. Piracy and the regional trade in contraband oil are closely linked, and most of the Gulf of Guinea states have been unable to develop legitimate commerce in their maritime zones. Today in Benin, for example, contraband oil represents 95 percent of national consumption -- up from 5 percent in 2000. 

Governments in the region should not just prioritize policing of their waters. They must seek to institutionalize regional cooperation and develop their coasts. Strengthening maritime law enforcement should go hand in hand with boosting job creation along the coast. In the Gulf of Guinea, the fight against piracy must be waged on land if it is to be won at sea.
 

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Ebola Treatment Centre in Nzérékoré, Guinea, 9 January 2015. UN PHOTO/Martine Perret
Commentary / Africa

Ebola en Guinée : une épidémie « politique » ?

Alors que l’épidémie d’Ebola apparue fin 2013 en Guinée semble se terminer, il est intéressant de revenir sur l’un de ses aspects les plus troublants : l’hostilité avec laquelle les équipes impliquées dans la lutte contre la maladie ont par endroit été reçues par la population. Elle ne trouve pas une explication satisfaisante dans la « primitivité » volontiers prêtée à la population par les observateurs occidentaux et les élites urbaines guinéennes, ni même dans la faiblesse de l’information des citoyens concernés ou dans la manipulation éventuelle de rumeurs par l’opposition.

Cette hostilité est révélatrice du rapport entre les citoyens et l’Etat. Ebola aura été un puissant indicateur de la mauvaise santé de l’Etat, de la faiblesse de son système sanitaire mais aussi, plus largement, de la faiblesse de sa légitimité et de sa capacité à susciter la confiance et l’adhésion. Alors que la Guinée s’approche d’un nouveau moment de tension politique, avec l’élection présidentielle du 11 octobre prochain, dont les conditions d’organisation suscitent encore aujourd’hui un vif débat, il y a là des leçons à tirer.

La peur du médecin ?

Le 16 septembre 2014, à Womey, dans le sud-est de la Guinée, le sous-préfet, plusieurs médecins et agents de santé, des journalistes et un employé d’une organisation évangélique en mission de sensibilisation Ebola sont tués par des villageois. Quelques mois plus tard, le 23 février 2015, une équipe de Médecins Sans Frontières venue au village de Wéndébèdou, dans le sud-est guinéen, sensibiliser les habitants à l’épidémie d’Ebola est accueillie à coup de pierres. Trois membres de l’équipe sont blessés et leur véhicule est très endommagé.

A Womey comme à Wéndébèdou, les logiques des incidents se ressemblent. A chaque fois, c’est l’intervention impromptue de personnes extérieures (agents de l’Etat, agents de santé, policiers, missionnaires chrétiens ou représentants d’organisations de développement), souvent peu préparée, qui suscite une réaction dans une communauté fermée. Dans bien des cas, des gens se sont demandés ce qu’étaient vraiment venus faire ces visiteurs et ont craint que, loin de venir soigner, ils venaient en réalité diffuser Ebola, ou bien diverses substances mortelles. L’arsenal sanitaire, pulvérisations, vaccination, solutions chlorées pour les puits ou le lavage des mains, ou thermomètres infrarouges, était souvent perçu comme des instruments visant à diffuser la maladie. Dans certaines interprétations, centres de traitement et funérailles sécurisées étaient même soupçonnés de couvrir des trafics d’organes.

Pour comprendre ce qui a pu se passer, peut-être convient-il d’abord de souligner que c’est partout qu’Ebola, maladie à la létalité élevée et à la symptomatique spectaculaire et pour laquelle il n’existe encore aucun traitement curatif, a provoqué des réactions fortes. Les tensions suscitées aux Etats-Unis et en Espagne de la simple évacuation médicale, très contrôlée, d’une poignée de malades l’ont montré. Ainsi, est-ce totalement déraisonnable qu’un citoyen pense que l’ouverture dans sa communauté d’un centre de traitement pose un risque ?

En Guinée, les réactions ont été d’autant plus fortes que l’épidémie a été violente, que le système de santé n’a pas souligné tout de suite que les centres d’isolement pouvaient augmenter les chances de survie des personnes contaminées et que les conséquences sociales d’une contamination étaient incalculables. Le fort risque de mortalité du fait de l’absence de protocole thérapeutique au début de l’épidémie, ainsi que celui d’un ostracisme immédiat et de la misère socioéconomique ont poussé les gens au déni et à la recherche de boucs émissaires. Mais de l’avis des intervenants médicaux rencontrés par Crisis Group, les incidents ont été plus fréquents en Guinée qu’au Liberia et en Sierra Leone et se sont prolongés plus longtemps, pourquoi ?

Le « complotisme » guinéen

La vraie énigme est ailleurs : il s’agit de savoir comment des segments non négligeables de la population guinéenne ont pu penser que l’Etat et ses partenaires internationaux pouvaient être impliqués dans des projets d’extermination de masse.

Le premier facteur à prendre en compte est sans doute le complotisme aigu qui marque la Guinée depuis l’indépendance. On sait comment, sous son premier président, Ahmed Sékou Touré, le pays a vécu dans les complots, réels et imaginaires. Cette vision a survécu à la mort de Touré, et chaque revirement politique est en Guinée l’objet d’interprétations infinies, certaines franchement délirantes, empruntant à la numérologie islamique ou aux obsessions mondialisées du complot juif ou franc-maçon. Les luttes de la décennie passée autour des ressources minières considérables du pays ont fourni bien des occasions aux lectures complotistes. Beaucoup de citoyens guinéens considèrent que les événements politiques majeurs, interventions des militaires, assassinats ou élections contestées, ont été organisés par tel ou tel segment de l’armée ou de la classe politique aux ordres de tel ou tel grand investisseur minier. Le « complot » semble pour beaucoup de Guinéens la meilleure réponse à l’apparente énigme de l’absence de développement du pays, « scandale » géologique et agricole, selon l’expression consacrée.

Par ailleurs, l’idée que, par des moyens mystérieux et violents, un petit nombre de privilégiés prospèrent de la misère des autres est un trait caractéristique de la croyance, forte en Afrique de l’Ouest, et pas seulement dans les campagnes reculées, en la sorcellerie. Cette idée résonne d’ailleurs fortement avec l’obsession complotiste mondialisée circulant sur internet. Ainsi, des sites internet locaux ont repris un article venant d’un site italien d’extrême-droite, anti-globalisation et complotiste qui accuse les milliardaires Bill Gates et George Soros d’être responsables de l’épidémie d’Ebola, au travers d’un programme de recherche d’armes bactériologiques qu’ils auraient financé en Sierra Leone, à la frontière avec la Guinée. Ces visions nourrissent une sorte de populisme réflexe, de colère irréductible qui, compte tenu des rapports de force, ne trouve à s’exprimer que très épisodiquement, dans des émeutes et des lynchages.

Il faut également tenir compte de l’histoire longue d’une biomédecine d’origine occidentale et qui n’a pas toujours été sans ambiguïté dans son déploiement dans les pays du sud. L’historien Matthew Connelly a montré comment la biomédecine a pu être liée à des projets de contrôle des populations qui, un temps au moins, n’étaient pas exempt de réflexes coercitifs, voire d’une ingénierie démographique malthusienne franchement raciste. Mais en Guinée, à la différence de ce qui a pu se passer lors de certaines campagnes de vaccination au nord du Nigéria, c’est au moins autant l’Etat que l’Occident qui a semblé mis en doute.

Un Etat mal accepté

Il faut également mentionner un contexte politique extrêmement tendu qui continue de prévaloir en Guinée, l’opposition refusant toujours, plus ou moins explicitement, de reconnaitre la validité des élections de 2010 et 2013 et s’inquiétant des conditions de préparation de l’élection présidentielle, prévue pour le 11 octobre prochain. La controverse porte d’ailleurs maintenant sur la mise en œuvre de l’accord signé entre pouvoir et opposition le 20 août dernier pour tenter de renforcer la crédibilité du processus électoral.

Ce n’est sans doute pas un hasard si c’est à Womey que l’incident le plus violent a eu lieu, précisément dans la région de Nzérékoré qui avait été secouée par de violentes émeutes inter-communautaires en juillet 2013 et par une controverse intense lors des législatives de septembre 2013, avec l’annulation inexpliquée des résultats de plus de 180 bureaux de vote. Rappelons aussi que l’élection présidentielle de 2010 avait été marquée par des rumeurs sur l’empoisonnement de l’eau distribuée lors d’un rassemblement organisé à Conakry par le parti de l’actuel président, Alpha Condé, rumeurs qui avaient entrainé des violences en différents points du pays. L’idée que l’action politique peut passer par la maladie ou l’empoisonnement n’est donc pas nouvelle en Guinée.

Beaucoup de Guinéens ont d’ailleurs une vision très politique de l’épidémie d’Ebola. Du côté du pouvoir, on a prêté volontiers des sources politiques aux rumeurs, on a traqué les « réseaux malveillants », et on a accusé parfois explicitement des opposants. L’opposition a démenti toute implication. Certains de ses chefs ont participé à un clip de sensibilisation préparé par la télévision publique en octobre 2014, et la justice n’a jusqu’à présent pas confirmé l’implication de responsables de l’opposition dans les incidents. Mais certains ont été plus loin : un responsable local du RPG a ainsi publiquement dénoncé dans l’épidémie d’Ebola « un complot bactériologique contre la Guinée », « une manière de bloquer les grands projets du pays ».

Pour leur part, l’opposition et la presse qui en est proche affirment que les sensibilisations à Ebola ont permis au pouvoir de faire campagne, de dynamiser ses réseaux et de recruter et rémunérer ses jeunes militants avec l’argent des partenaires internationaux alors que les opposants étaient interdits de mobilisation pour des raisons sanitaires. L’opposition affirme que le pouvoir a obtenu de ses partenaires internationaux des ressources importantes, dons et annulation de dette, et soutient que ces ressources n’auraient pas été gérées dans la transparence. Tout ceci aide à comprendre pourquoi, dans un contexte si malsain, acteurs politiques et simples citoyens peuvent avoir le sentiment que quelque chose se cache derrière Ebola, que du pouvoir et de la richesse se nourrissent du malheur et de la mort. Les soupçons sont parfois très directs. En juin dernier, lors d’une rencontre de Crisis Group avec des responsables d’un parti d’opposition influent parmi la communauté soussou de Basse Côte, ces derniers s’étonnaient que l’épidémie, qui frappait alors fort en Basse Côte, touchait les villages soussou et pas les autres. Pour eux, c’était la conséquence logique d’une malveillance – celle du pouvoir en place.

Il faut enfin prendre en compte un effet de seuil. La brutalité fondatrice de l’épisode de Womey a alimenté aussi bien les rumeurs quant à la réalité d’Ebola et aux intentions de l’Etat que l’inquiétude des agents publics. Interventions sanitaires, enquêtes sur les contacts ou visites lors des décès suspects, se sont souvent déroulées sous protection policière. Il s’agit d’une solution pour le moins ambiguë, étant donné l’impunité quasi absolue dont bénéficient les forces de l’ordre, encore assez timidement remise en cause par le régime du président Condé, et l’habitude prise par la population de répondre par la violence aux violences policières.

Quelles leçons ?

Ebola n’a donc pas été seulement un problème sanitaire. De multiples dimensions politiques en ont compliqué la gestion, et elles compliqueront la gestion de menaces sanitaires futures. Si les autorités guinéennes veulent gagner la confiance des citoyens, elles doivent renforcer la transparence dans la gestion des fonds publics et lutter contre l’impunité, y compris quand des agents de l’Etat sont impliqués dans des violences. Elles ne doivent pas non plus perdre de vue l’autre urgence guinéenne : apaiser la sphère politique. Alors que les élections sont imminentes mais que le cadre en reste contesté, une collaboration de bonne foi entre l’opposition, le pouvoir et les partenaires internationaux sur les questions électorales est indispensable.

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