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Reform and Security Strategy in Tunisia
Reform and Security Strategy in Tunisia
Table of Contents
  1. Executive Summary
En Tunisie, « le risque d’une dérive autoritaire »
En Tunisie, « le risque d’une dérive autoritaire »
Members of Tunisian security forces stand guard as Tunisians wave their national flag during a march against extremism outside Tunis' Bardo Museum on 29 March 2015. REUTERS/Anis Mili

Reform and Security Strategy in Tunisia

Tunisia’s security apparatus is dysfunctional, at once fragmenting, asserting authority over democratic institutions, and failing to block significant jihadi advances. Without a comprehensive new strategy including reform of Tunisia’s internal security forces, the country will continue to stumble from crisis to crisis, and to​ swing between chaos and renewed dictatorship.

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Executive Summary

ever more devastating jihadi attacks has been ad hoc. The attacks in Tunis and Sousse, in March and June 2015, as well as frequent assaults against the police, the National Guard and the army over the past two years, especially in areas along the country’s borders, are evidence of jihadi groups’ significant advances. The authorities are struggling to confront this threat and develop a public policy on security. While their predicament is primarily linked to problems inside the internal security forces (ISF), the regional context does not help. To tackle jihadi violence, as well as better manage political and social conflicts, a thorough reform of the ISF will be necessary.

Instead of promoting standards of professionalism and strengthening its efficiency and integrity, the internal security sector – which includes National Security, police, National Guard, civil defence and correctional services – is both fragmenting and asserting its authority vis-à-vis the executive and legislative branches of government. Its members, many lacking motivation, carry out their profession in an institution whose statutes date from the time of dictatorship and that has been uprooted and politicised by the 2010-2011 uprising. During the subsequent transition, political parties took advantage of the discretionary power held by successive interior ministers in matters of recruitment, promotions and dismissals; police unions supposed to defend the institution have, for the most part, only worsened its internal divisions.

Many officers and staff now look at reform as destabilising, much as they see the revolution and those who speak in its name. A recently submitted ISF-championed draft law granting impunity to the security forces (the ISF, the national army and the customs police) indicates that they are on the defensive. They respond to political rhetoric accusing them of representing the counter-revolution, dictatorship and human rights abuse with a narrative of their own that pits security against democracy as part of a “war on terrorism”.

Many elements inside the ISF are worried about the state of their institution, even if it has the capacity to reform without the intervention of external actors. Priorities should be improving management capabilities, curbing bad practices (police brutality, the spread of petty corruption) and pushing back the rise of clientelism that is hollowing it out.

Yet, the presidency, the government and members of the Assembly of the People’s Representatives (APR, the parliament) have a role to play in improving the security sector (through, for example, parliamentary oversight). Rather than impose their vision on the ISF, they should channel the ISF’s desire for independence: encourage it to reinforce its internal oversight mechanisms, review the way it is structured and operates, and provide the support necessary for its professionalisation.

The last four years of transition have shown that a head-on fight between the ISF and the political class is a dead end. Neither revolution nor counter-revolution has achieved its goals. This confrontation – in part exaggerated by ordinary citizens – has produced a false antithesis between order and liberty that must be overcome.

The government and APR should agree on a new ISF code of conduct, to be drafted jointly following wide consultation inside and outside the security sector and taking into account its new mission in the post-Ben Ali era. This should entail a collective reflection, particularly inside the interior ministry, as well as a national political debate on the notion of security, the role and mission of the police (as distinct from the military), the causes of the north/south fracture and jihadi violence, and the public’s lack of confidence in the security apparatus.

The presidency, the government and Tunisia’s international partners should understand that the urgent need to correct the ISF’s dysfunctions enabling it to confront the country’s security challenges, cannot be limited to improving the equipment of operational units or reinforcing counter-terrorism capabilities, even if this, too, is necessary. Strengthening the internal security apparatus requires first and foremost changing the laws governing the sector, establishing an ambitious human resources management plan and improving basic training and professional development.

Without an ISF reform that would allow for the formulation of a holistic security strategy, Tunisia will continue to stumble from crisis to crisis as its regional environment deteriorates and political and social tensions increase, at the risk of sinking into chaos or a return to dictatorship.

Preventing such a scenario will require a joint effort of the political class and the internal security sector. Such cooperation will be critical to preventing the temptation to restore the public’s “fear of the police” or increasingly burden the national army with internal policing tasks to compensate for the ISF’s weakness and poor management.

This set of measures amounts to an essential preliminary step before rethinking the state’s response to increased social and political violence. This is a national challenge that encompasses more than the security forces’ mission: it also entails tackling the need to make progress on implementing regional development projects in border regions, rehabilitating degraded living conditions in the urban peripheries, improving prison conditions and promoting alternatives to jihadi ideology, among others. The ISF should not find itself alone in compensating for the lack of strategic vision of the political class.

En Tunisie, « le risque d’une dérive autoritaire »

Originally published in Le Monde Afrique

Pour les chercheurs d’ICG, Michaël Ayari et Issandr El-Amrani, le pouvoir tunisien doit parachever la transition démocratique sept ans après la chute de Ben Ali.

La Tunisie connaît un nouvel épisode de contestation et de violence sociale. Le dernier en date, celui de janvier 2016, avait contribué à écourter la durée de vie du gouvernement de Habib Essid, remplacé par l’actuel premier ministre, Youssef Chahed, en août 2016. Si le sentiment diffus est celui d’un bis repetita, le contexte est plus délicat et les aboutissements plus incertains.

L’euphorie révolutionnaire qui a suivi le départ de Zine El Abidine Ben Ali, le 14 janvier 2011, n’est désormais plus qu’un vague souvenir. La realpolitik, l’inertie administrative et le marasme économique ont transformé les espoirs en désillusion, voire en résignation.

Le pays semble prisonnier d’une transition sans fin qui affaiblit l’Etat et le fait dériver vers l’autoritarisme. Les fondamentaux économiques se dégradent, les pouvoirs publics rompent progressivement avec leur politique d’achat de la paix sociale – près de la moitié du budget de l’Etat est, en effet, consacré au paiement des salaires dans la fonction publique.

« Fuite en arrière »

Les décideurs politiques font face à une tâche très délicate à un moment où le doute s’installe quant à l’efficacité de la démocratie à relever les défis. Ils doivent mettre en œuvre une Constitution adoptée en janvier 2014, alors que l’élan révolutionnaire suscité par ledit « printemps arabe » s’essouffle (percée fulgurante de l’Etat islamique en Syrie et en Irak à partir de 2013, coup d’Etat en Egypte en juillet 2013, éclatement de la guerre civile en Libye en juillet-août 2014). Il leur incombe aussi de maintenir tant bien que mal une coalition qui permet de réduire la polarisation entre pro et anti-islamistes, mais dont le fonctionnement plutôt opaque cristallise l’opposition des « révolutionnaires » et des nostalgiques du régime autoritaire. En outre, ils doivent également gérer les problèmes sécuritaires, mais surtout économiques, qui menacent la stabilité du pays.

Le pays semble prisonnier d’une transition sans fin qui affaiblit l’Etat et le fait dériver vers l’autoritarisme.

La classe politique estime devoir trouver rapidement des solutions de court terme, quitte à recourir à celles déjà mises en œuvre sous l’ancien régime. Cette « fuite en arrière » est alimentée par la nostalgie d’un pouvoir exécutif solide et homogène sur le plan idéologique, capable de prendre des décisions expéditives.

Elle vise en particulier à renouer avec l’hyperprésidence, mesure justifiée par le caractère réputé artificiel (non adapté à la culture politique tunisienne) et dysfonctionnel des institutions créées dans le sillage de la révolution de 2010-2011. Selon les partisans de ce retour de l’ancien régime, la greffe démocratique ne prendrait pas, comme l’attesterait la dispersion des centres de pouvoir, la corruption des politiciens et leurs débats stériles.

La tentation de la « restauration »

Les responsables politiques n’ont pas encore cédé à cette tentation autoritaire, redoutée par plusieurs analystes internationaux et qualifiée de « restauration » par de nombreux militants de la société civile. Ce terme réapparaît en effet pour décrire la banalisation des discours qui assimilent la démocratie à la faillite de l’Etat, à la montée de la corruption et de la paupérisation ainsi qu’au retour de plusieurs figures de l’ancien régime à des postes de décision politiques et administratifs.

Revenir au régime de Ben Ali paraît peu réaliste étant donné les nombreuses divisions socio-économiques, politiques et administratives, et le retour de la liberté d’expression depuis 2011.

Quoi qu’il en soit, hypertrophier le pouvoir exécutif et parvenir à renouer avec la gouvernance autoritaire serait loin d’être une solution aux défis économiques et sécuritaires structurels auxquels le pays fait face. Cela engendrerait, au contraire, davantage de tensions politiques et sociales. Le pays entrerait dans une spirale de répression visant à créer un climat de peur auprès de l’opposition et de la société civile. La liberté d’expression serait réduite, ce qui rendrait les décideurs politiques moins réactifs aux problèmes de larges pans de la population, dont le niveau de vie se détériore, ce qui renforce leur sentiment de discrimination sociorégional et les rend davantage susceptibles de se soulever contre l’Etat.

Incertitude électorale

La Tunisie entre dans une période d’incertitude électorale. Les élections municipales doivent se tenir en 2018 et les scrutins législatifs et présidentiel en 2019. La coalition actuelle, qui peut théoriquement céder la place à une nouvelle majorité, devrait accélérer les réformes prévues par la Constitution tout en renforçant les conditions d’une alternance politique pacifique.

Pour faire face à tout événement imprévu (attentats, vacance provisoire ou définitive de la présidence de la République) dans ce contexte de montée des tensions sociales, il est nécessaire de mettre en place la Cour constitutionnelle dans les plus brefs délais, de créer les instances constitutionnelles indépendantes sans les vider de leur contenu, d’organiser les élections municipales en 2018 et, dans l’immédiat, d’assurer le bon fonctionnement de l’Instance supérieure indépendante pour les élections (ISIE) chargée d’organiser ces scrutins, à l’instar des législatives et de la présidentielle en 2019.

La coalition actuelle, qui peut théoriquement céder la place à une nouvelle majorité, devrait accélérer les réformes prévues par la Constitution tout en renforçant les conditions d’une alternance politique pacifique.

Enfin, pour ne pas avoir à osciller brutalement entre austérité et achat de la paix sociale, des réformes ambitieuses devraient viser à rendre l’économie plus inclusive, ce qui favoriserait la création de richesses dans les régions déshéritées et non le partage, le plus souvent injuste, des ressources clientélistes – notamment les emplois publics – qui tendent à se raréfier.

Moins attrayant qu’une rupture brutale que nostalgiques de la révolution du 14 janvier 2011 ou de l’ancien régime appellent de leurs vœux, ce programme est nécessaire pour maintenir le cap vers l’idéal démocratique et, surtout, éviter un dénouement violent à l’image de celui qu’ont subi d’autres pays de la région.

Contributors

Senior Analyst, Tunisia
Project Director, North Africa
boumilo