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Tunisia’s Grand Compromise Faces its Biggest Test
Tunisia’s Grand Compromise Faces its Biggest Test
La Tunisie se rend aux urnes dans un contexte délétère
La Tunisie se rend aux urnes dans un contexte délétère
A Tunisian woman holds a placard reading in French “Tunisia will remain standing”, in Tunis, 18 March 2015. AFP

Tunisia’s Grand Compromise Faces its Biggest Test

In this Q&A, Crisis Group’s Tunisia Senior Analyst Michaël Béchir Ayari discusses the political fallout of the 18 March attack on Tunis’s Bardo Museum which killed 23 people, mostly tourists.

Crisis Group: Tunisia is often presented as an exception in the region, a point of hope for balanced progress and democratisation after its early role in the 2011 Arab Revolutions. Should the Bardo attack fundamentally change views of Tunisia’s positive potential?

Michaël Béchir Ayari: No. For now, Tunisia remains open for business and its political transition remains hopeful. It’s true that the museum should have been better guarded, but the police came quickly and finished their mission in three hours. They are seen as having done a good job, in the end. Thus far, political responses to the attack have proved the resilience of Tunisia’s achievement – reflected in the compromise last year between Islamist and anti-Islamist factions on forming the new government.

But the important test is now. This attack has thrown into sharper relief the gap between Tunisia as an example of successful compromise, and the fact that this compromise so far remains purely political. The elite has not yet addressed the problems of society and the reforms that are needed, as Crisis Group has noted.

What do we know of the attackers? What were their aims?

We don’t know anything for certain at this stage. An audio statement has claimed responsibility for the attack on the tourists in the name of Islamic State (IS), but the format is not the same as other audio statements used by IS. Many such groups are competing to prove their determination and capacity for action.

There is another audio message from a second-rank Ansar al-Sharia leader, released on 17 March, calling for a global war, and for the government to free the numerous Tunisian jihadists currently in jail. There is also a twitter account of Ifrikiya al Alam that links to a webpage that extolls the attack, stating that Tunisia’s parliament was the primary target, but that tourists, the “real miscreants”, were a good target too. Ifrikiya al Alam is a cell close to Katiba Okba Ibn Nafa active near the Chaambi Mountain in the West of the country, and publishes statements vowing loyalty to both Al Qaeda in the Islamic Maghreb (AQIM) and Islamic State (IS). From 2012, their discourse evolved from peaceful preaching in Tunisia (dawa) to an AQIM position affirming the legitimacy of violence against the Taghout (the “impious abetters of tyranny”, by which they mean the security forces). Currently, they espouse a jihadist rhetoric that lies between AQIM and Islamic State.

I can’t say they are shocked, though, because people were prepared for something like this to happen.

What has been the Tunisian popular reaction? 

Most Tunisians are dismayed by what has happened, and condemn anyone behind such attacks. I can’t say they are shocked, though, because people were prepared for something like this to happen. Until now, the popular reaction has been to rally to the banner of national unity, even if some people do fear new attacks, notably if the mounting chaos in next-door Libya spills over the border.

Will this increase polarisation between the Islamist and anti-Islamist camps, which has become a feature of Tunisia’s domestic politics?

Politically, there is no loser and no winner so far. The Tunisian authorities and society have not made the mistake of politicising these dramatic events. Prime Minister Habib Essid and President Béji Caïd Essebsi delivered calm, firm messages encouraging the maintenance of national unity. And the An-Nahda Party, which is Islamist, has reacted responsibly too. As the second political group in parliament, with some members in the new Cabinet, An-Nahda has called for a national conference on a global strategy to fight terrorism, and for the adoption of laws to support security forces during their work.

This is all possible thanks to efforts in the political elite in the past three months to reduce political tensions. If this attack had taken place during the serious polarisation of the second half of 2013, or as described by Crisis Group in the run-up to general and presidential elections during the second part of 2014, the result could have been a dramatic escalation of deadly political violence.

What more should Tunisia’s political establishment do at this point? And what can the outside world do?

Over the coming weeks, the main challenge for Tunisia’s political establishment is to avoid the temptation to revert to the old norm of authoritarian governance, which in the past has proved incapable of maintaining long-term stability. At the same time, Tunisia has to strengthen the legitimacy and efficiency of the judiciary and security forces if the state is to successfully overcome its economic and security challenges.

The positive side of this tragedy is that it has awakened a sense of solidarity with Tunisia in its struggle to ensure that it avoids anything like the fate of its Libyan neighbour.

Tunisia’s great advantage is continued international support. The main political parties use the country’s position in the world’s media spotlight to issue a joint statement calling on the international community to help the country. The positive side of this tragedy is that it has awakened a sense of solidarity with Tunisia in its struggle to ensure that it avoids anything like the fate of its Libyan neighbour.

And if the world values what Tunisia has achieved since 2011, it needs to respond. This aid could be in the form of counter-terrorism advice; it could be training in command and control to assist the often poorly coordinated units of the military and security forces; or it could be technological help in monitoring the vast desert spaces on the Libyan border. The country also needs aid to ensure the socio-economic development and stability of communities living within the border areas.

Since the uprising, a number of Islamist militant groups have gained strength in Tunisian border regions. Among them are Ansar al-Sharia in Tunisia, Ansar al-Sharia in Libya and al-Qaeda in the Islamic Maghreb. Do you expect more cooperation of the various jihadist groups in the future?

For the moment, there is no unified jihadist movement. Paradoxically, the problem currently is that the jihadist movement is weakening and fragmenting, which is making it more dangerous in some respects. There could be a race for tactical innovation between groups seeking attention, funds and recruits. The Bardo Museum attack could well be the product of such a development. If the claim made in the name of Islamic State proves to be correct, it would indicate a new consolidation. For sure, if the gathering disorder in the region turns to chaos, a catastrophic scenario of jihadi activity cannot be avoided in the medium term.

President Essebsi has declared his determination to counter terrorism. Does Tunisia have the capacity and resources to counter the rise of home-grown threats? 

The president’s statement was a good first step but many challenges remain. It is crucial for the main political, trade union and civil society groups – both Islamist and non-Islamist – to define a consensual approach to public security and for the authorities to adopt a calmer anti-terrorist discourse in order to prevent renewed polarisation in the event of a new attack. The new anti-terrorist law that could assign police tasks in cities to the armed forces — which was about  to be discussed in the nearby Assembly when Bardo Museum terrorists attacked — should be implemented in a measured, considered manner. The format should be a resolute, planned, civilian-led anti-terrorist strategy.

Tunisia must also insulate itself from the regional interventions that we have seen in Libya, including, for instance, air force bombing raids by Egypt. At the same time, Tunisian parties should resist the temptation to invite outside powers to support themselves or their causes, because this will just import Libya’s violent polarisation into their own country.

In the past, Tunisia’s political discourse has been alarmist and focused on terrorism. But there is also a threat from criminal activity. Can you talk about the government’s response to organised crime, and explain the link between it and terrorism?

This is an important challenge. The authorities should define a new anti-terrorist approach that neither triggers anxiety in the population nor targets segments of population indiscriminately, like youth in deprived areas. Terrorism should be approached as a public security issue that can be tackled with firm measures while respecting the constitution and avoiding an over-harsh militarisation of government.

The security forces should clearly define the various threats faced by Tunisia, highlighting the real differences between radical Islamism, violent jihadism and organised crime. Not all violent groups are pure jihadists, using violence for political ends. At the same time, organised crime groups can tempt poor people who have peaceful Salafist convictions. Violent small groups can use illegal and dangerous trafficking as a way of putting down roots in a territory and spreading their ideology. Armed Islamist groups can use jihadist doctrine as a way to justify a lucrative trade.

Six months ago, a Crisis Group report called on Tunisia to strengthen the socio-economic development of border areas. This was to keep border communities from becoming alienated from the state and to counter any temptations to join militant groups. Do you see any such measures being implemented in Tunisia?

The main problem in Tunisia is that the radicalisation of jihadist movement is faster than the political will and financial ability to address socio-economic issues at the country’s borders. That’s why international help is so necessary.

Many Tunisians were convinced that a major terrorist attack was a question of time. This was not just because of radicalisation or arms flowing into the country. It was notably due to a collective fear that the Libya conflict could spread to Tunisia, and due to the growing crisis of confidence between political elites and ordinary citizens over the government’s ability to control the situation. Certainly, public spaces and tourist destinations might have been better protected, but such an attack could have occurred at any time and in any country.

A man looks election posters of presidential candidates in Tunis, Tunisia, 2 September 2019. REUTERS/Zoubeir Souissi
Q&A / Middle East & North Africa

La Tunisie se rend aux urnes dans un contexte délétère

Le premier tour de l’élection présidentielle anticipée tunisienne aura lieu ce dimanche 15 septembre. Selon l’analyste principal de Crisis Group sur la Tunisie, Michael Ayari, les risques de déraillement du processus électoral et de violences sont réels.

Quels sont les enjeux et les risques des élections présidentielle et législatives tunisiennes ?

La Tunisie entre dans une période électorale déterminante pour sa stabilité. Le 15 septembre 2019, plus de 7 millions d’électeurs choisiront un nouveau chef de l’Etat, ou plus vraisemblablement deux finalistes, si aucun des 26 candidats n’obtient la majorité absolue. Selon les dispositions prévues par la Constitution, la présidence par intérim de Mohamed Ennaceur – le président Béji Caïd Essebsi est décédé le 25 juillet 2019, quelques mois avant la fin de son mandat – doit prendre fin le 23 octobre 2019 au plus tard. Si ces délais sont respectés, le second tour de l’élection présidentielle devrait avoir lieu avant le 13 octobre 2019. Lors du scrutin législatif du 6 octobre 2019, les Tunisiens éliront 217 députés parmi 15 073 listes (673 partisanes et 518 indépendantes).

Si l’intensité de la campagne présidentielle, lancée le 2 septembre 2019, témoigne d’une certaine vitalité démocratique, la plupart des observateurs de la vie politique tunisienne sont inquiets. Tout d’abord, aucun compromis ou pacte politique pré-électoral n’adoucit la compétition, créant beaucoup d’incertitudes. Les forces en présence ont le sentiment que leur existence dépend de ces scrutins, ce qui pourrait les pousser à prendre des positions jusqu’au-boutistes. Lors des périodes précédant l’élection de l’Assemblée constituante en octobre 2011 et les scrutins législatifs et présidentiel en octobre-décembre 2014, les principales forces politiques négociaient une formule équitable de partage de pouvoir. Le contexte international et régional était plus clair qu’aujourd’hui : 2011 et 2014 correspondaient grosso modo au début et à la fin du « printemps arabe ». En 2011, les islamistes avaient le vent en poupe. En 2014, c’étaient les « séculiers ». La Tunisie a suivi ces tendances idéologiques tout en se gardant de basculer dans l’un des axes géopolitiques qui les défendent (Turquie-Qatar/Emirats arabes unis-Arabie saoudite-Egypte) grâce à sa formule du consensus (coalition parlementaire et gouvernementale entre islamistes et « séculiers ») soutenue notamment par l’Algérie voisine.

Cinq ans plus tard, aucun signe n’indique nettement de quel côté la balance va pencher au niveau international et régional, tandis que l’expérience du consensus n’a pas rendu la Tunisie plus gouvernable. Les grandes puissances, comme les Etats-Unis, sont moins soucieuses de la stabilité du pays qu’en 2013. Alger est occupé à gérer son mouvement de contestation interne. Les conflits perdurent et s’enveniment en Libye et au Moyen-Orient. Les élites politiques tunisiennes ont donc du mal à se positionner sur un échiquier géopolitique mouvant et hésitent sur la recette politique à même de stabiliser durablement le pays. Elles comptent sur la sanction des urnes pour clarifier le rapport de forces, plutôt que sur le dialogue avec leurs adversaires.

De nombreux Tunisiens n’ont plus confiance en la neutralité des institutions, le régime politique issu de la Constitution de 2014 et la démocratie, ce qui pourrait favoriser le déraillement du processus électoral.

Par ailleurs, de nombreux Tunisiens n’ont plus confiance en la neutralité des institutions, le régime politique issu de la Constitution de 2014 et la démocratie, ce qui pourrait favoriser le déraillement du processus électoral. Contrairement aux scrutins de 2014, les élections à venir n’ont pas été précédées d’une période de « dépolitisation de l’administration publique », durant laquelle un gouvernement non partisan, appuyé par une instance de dialogue national composée des principales formations politiques et organisations de la société civile, passe en revue les nominations dans l’administration centrale, régionale et locale et les instances administratives indépendantes pour identifier celles qui répondent à des considérations partisanes.

Au contraire, depuis mai 2017, lorsque le chef de gouvernement, Youssef Chahed, a lancé une « guerre contre la corruption » sélective, les querelles politiciennes se sont multipliées. La scène politique s’est polarisée autour de son maintien ou de son départ. Ceci a contribué à paralyser l’action publique et le travail législatif et a également divisé et discrédité la classe politique, renforçant la conviction chez nombre de citoyens que Chahed, appuyé par le parti d’inspiration islamiste An-Nahda, instrumentaliserait l’administration publique, notamment les ministères de la Justice et de l’Intérieur, à des fins électorales.

Les évènements récents semblent leur donner raison. Le 18 juin 2019, à un mois du début du dépôt des candidatures pour le scrutin présidentiel, le gouvernement fait adopter au parlement une série d’amendements au Code électoral, qui empêchent de fait le favori des sondages, le magnat de la communication Nabil Karoui, de se présenter. Le 20 juillet 2019, la présidence de la République annonce le refus du chef de l’Etat de promulguer cette loi qu’il qualifie de « taillée sur mesure » contre certains partis ou personnalités politiques. Tahya Tounes (Vive la Tunisie), le parti de Chahed, accuse alors Béji Caïd Essebsi de violation de la Constitution. Et le 23 août, Nabil Karoui est incarcéré dans des conditions floues pour des soupçons de fraude fiscale et de blanchiment d’argent. Il reste néanmoins en lice pour briguer la présidence de la République (et son parti Kalb Tounes (cœur de la Tunisie) maintient ses listes de candidats aux élections législatives).  

Quels scénarios sont à craindre après le premier tour de l’élection présidentielle ?

Beaucoup de Tunisiens expriment leur inquiétude quant au résultat du premier tour du scrutin présidentiel. Etant donné ce contexte et les tensions qui en découlent, il est possible que des candidats contestent les résultats de ce premier tour, en particulier s’ils diffèrent fortement des intentions de vote exprimées dans les sondages, que la plupart des équipes de campagne électorale fétichisent.

Dans ces études d’opinion, Nabil Karoui, très engagé dans des activités caritatives, dépasse de plusieurs points ses adversaires. A la seconde place se trouve tantôt Kaïs Saïed, un indépendant antisystème très conservateur, tantôt Abdelfattah Mourou, le candidat du parti d’inspiration islamiste An-Nahda, connu pour son pragmatisme. Chahed et Abdelkrim Zbidi, un civil ministre de la Défense et partisan d’un régime présidentiel fort, se situent quelques points derrière, mais toujours dans le peloton de tête. En dessous, se trouvent Abir Moussi, nostalgique de l’ère Ben Ali (1987-2011), Mohamed Abbou (opposant à Ben Ali et ministre chargé de la réforme administrative en 2011-2012) et Moncef Marzouki (président de la République de 2011 à 2014), tous deux défenseurs des « acquis démocratiques » du « printemps arabe », et Mehdi Jomaa, ancien chef du gouvernement de technocrates qui avait contribué à apaiser les tensions politiques avant le cycle électoral de 2014. L’éventuelle présence au second tour de Kaïs Saïed (qui défend une refonte totale du système politique qu’il accuse d’avoir donné naissance à un cartel) ou la qualification d’outsiders comme Lotfi Mraihi, un conservateur au franc-parler originaire du Nord-Ouest du pays, une région déshéritée, pourrait déstabiliser la classe politique.

Un second tour plus probable entre Karoui et Mourou, « un prisonnier contre un islamiste », ironise un syndicaliste, susciterait quant à lui de vives tensions. Les forces de gauche et la principale centrale syndicale l’Union générale tunisienne du travail (UGTT) risqueraient d’agiter le spectre anti-islamiste contre Mourou. Ces conflits pourraient même mobiliser les corps professionnels.

Les risques de déraillement du processus électoral et de violences sont réels.

Autre scénario possible : l’absence de Karoui au second tour et une qualification confortable de Chahed. Ceci encourageait les forces qui soutiennent Karoui à contester l’équité du scrutin, en raison, sinon de trucages, du moins de son incarcération, qui l’a empêché de faire campagne comme les autres candidats. Dans ce cas de figure, Moussi et Zbidi leur emboiteraient probablement le pas, en remettant en cause la transparence et le caractère concurrentiel du processus électoral. Le 4 septembre 2019, Zbidi avait en effet accusé publiquement le chef du gouvernement d’utiliser les moyens de l’Etat dans le cadre de sa campagne électorale.

Même si ce premier tour se déroule sans accroc, plusieurs dirigeants de partis politiques soulignent que le scrutin législatif risque de donner naissance à un parlement bigarré. Il est possible qu’aucune majorité ne se dégage pour former un gouvernement dans les délais prévus par la Constitution, surtout si la formation d’inspiration islamiste, An-Nahda, qui devrait constituer un des plus grands groupes au sein du nouveau parlement, est isolée. Dans un climat économique morose et un contexte sécuritaire encore incertain, une crise parlementaire et gouvernementale de plusieurs mois conduisant à de nouvelles élections législatives est donc envisageable.

Que peuvent faire les principales forces politiques et syndicales pour réduire ces risques ?

Les risques de déraillement du processus électoral et de violences sont réels. Les principales forces politiques et syndicales doivent se montrer responsables et se garder de remettre en cause la validité des résultats si les missions d’observations électorales ne relèvent pas d’irrégularités majeures. En effet, les sondages sont loin d’être infaillibles et une fraude massive est peu probable : vu la qualité des mécanismes de contrôle électoraux, celle-ci nécessiterait un grand degré de complicité entre des acteurs aux intérêts trop divergents.

Ces forces doivent d’ores et déjà multiplier les espaces de discussion, en dépit du ressentiment entre les candidats et leurs équipes de campagne, notamment, d’un côté, celles de Karoui et Zbidi, et de l’autre, celle de Chahed, en raison de soudaines disgrâces ministérielles ou de règlements de compte dans le cadre de la « guerre contre la corruption ».

Même si l’intensité de la bataille électorale est salutaire sur le plan démocratique, réconciliant de nombreux citoyens avec le politique (3 millions de téléspectateurs ont suivi le débat télévisé le 7 septembre 2019), elle risque, si elle rejaillit sur les institutions publiques, les syndicats et les corps professionnels, de cliver la société tunisienne en profondeur pour les cinq prochaines années.  

Que devraient faire les partenaires de la Tunisie ?

Les partenaires internationaux de la Tunisie doivent se garder de toute ingérence. Pour aider à apaiser les tensions, néanmoins, ils devraient réactiver les canaux de dialogue et de médiation consulaire utilisés au plus fort de la polarisation entre islamistes et anti-islamistes de la seconde moitié de 2013, notamment en rencontrant régulièrement les représentants des principales forces politiques et syndicales.