Guinea: Salvaging (once Again) the Elections in Guinea?
Guinea: Salvaging (once Again) the Elections in Guinea?
Ebola en Guinée : une épidémie « politique » ?
Ebola en Guinée : une épidémie « politique » ?
Op-Ed / Africa

Guinea: Salvaging (once Again) the Elections in Guinea?

The 28 September legislative election in Guinea was peaceful. In the capital, Conakry, turnout seemed significant. Long queues formed outside polling stations, sometimes as early as 6 a.m.

Faced with organisational difficulties and poor resources, members of polling stations and party representatives had serious discussions, sometimes engaging in careful discussions of the electoral law. In the cities more so than in the countryside, particularly in Conakry, national and international observers, election experts and journalists reported on the many problems that arose during voting day, and this helped defuse potential disputes. In the evening, one could palpably sense feelings of pride and relief.

However, more than a week later, the official results have yet to be entirely published. Tension is rising amid explicit accusations of fraud levelled by the opposition. Minor incidents have occurred, in Fria for example. Security is being tightened in Conakry. Shopkeepers are closing their shops and evacuating their merchandise. In the cities, people are reportedly getting weapons to defend themselves in case of violence.

For its part, the regime has expressed fears a coup could be orchestrated by a combination of opponents, military officers and mining interests. According to human rights activists, over the past few weeks civilians, military officers and foreigners have been arrested in Conakry, transferred and interrogated in Kankan and Kassa. Some have since been released. What is at stake is no longer merely the credibility of the electoral process, it is peace and stability altogether.

Guinea last held legislative elections in 2002. The legislative polls scheduled for 2007 did not occur because the country experienced a series of crises that ended with President Alpha Condé's December 2010 election. But this election was marred by controversy over electoral arrangements. This has plunged Guinea into an election quagmire, as we explained in our latest February 2013 report on Guinea. It took almost three years, marked by demonstrations and violence, to achieve a basic working agreement on the legislative election. This election is therefore a crucial step for a country still damaged by five decades of authoritarianism.

However, the results, which the Independent National Electoral Commission (INEC) was initially supposed to publish on 2 October were only announced gradually. More worrying still, alternative means to release local results - private radio stations and civil society organisations - have been suspended or have remained silent, which seems to be partly due to pressure from the government. On 30 September, opposition leaders announced that, based on their own tally, they have won Conakry's five districts and will not accept any other result. On 3 October, they announced their representatives' withdrawal from the national tally commission. The next day, they asked for the cancellation of the polls, adding that all legal means of protest were on the table.

Since then, several local election results in favour of the opposition have been published, including in some highly disputed districts in Conakry. However, results in Kaloum, the historic heart of the capital, where the presidential palace is located, are yet to be released. Saïd Djinnit, the UN Secretary-General's special representative, who facilitated pre-election negotiations, has arrived in Conakry and consultations have started. Despite the opposition's participation, it remains suspicious and has not withdrawn its request to cancel the polls.

It is true that many problems were reported along the way, including underage citizens registered on the voter rolls and uneven or insufficient distribution of electoral material. As usual, short-term observer missions (Economic Community of West African States, African Union, Francophonie) said these glitches do not significantly call into question the credibility of the polls. However, the 30 September preliminary communiqué of the European Union mission, which was deployed long before the vote and strengthened by the EU's significant role in electoral assistance and negotiations, was much more cautious.

Unofficially, many international election experts consider that fragile institutions do not account for all the problems and doubt that the government, the INEC leadership and local authorities have all acted in good faith. Shortly before the election, a high-level official from President Condé's party seemed certain his party would win; he told Crisis Group, “in the regions [outside of Conakry], the préfets and sous-préfets are kings”.

It did not take comments by European observers for the opposition to believe that the government, which it accuses of controlling the electoral system, has orchestrated the technical glitches. The opposition claims its support base has carefully been eroded and its supporters have been deterred from registering on the voter rolls and participating in the vote. It also suspects the government intends to use procedural problems to cancel the results at polling stations in which the opposition received a high number of votes. What is more, the opposition claims direct fraud has taken place during and after the voting, including replacement of ballot boxes and creation of parallel polling stations.

How can the elections in Guinea be salvaged, once again? How can violence be prevented?

There is a real risk of violence. In Guinea, ethnicity is a significant factor influencing voters and ethnic communities all have a strong sense of victimhood. Restoring trust in the electoral system is crucial to defusing intercommunal tensions. Given ethnic-communal resentments and a long tradition of military rule, renewed turmoil could lead to a political catastrophe.

In Guinea, unfortunately, law and procedures have not led to an independent framework for resolving disputes. There has not been any meaningful agreement on the rules of the game prior to the polls; rather, the election was the outcome of a drawn-out process marred by protests and violence that killed dozens (most of them opposition supporters) and prompted strong international involvement. Indeed, the election was held following intense international pressure from France, the U.S., the European Union and the UN. They did not offer to certify and sanction the electoral process, as they had done in Côte d'Ivoire, but they promised certain electoral reforms would be carried out, including enhanced guarantees for transparency. These commitments have hardly been implemented, as the EU mission has noted.

In the short term, in order to defuse the tension, it is crucial, as suggested by the EU mission, that the INEC immediately publish the results of the 12,000 polling stations, starting with disputed areas.

Centralised results for each constituency are not available, which means the opposition has access only to unofficial, local results. There are various sources that can help clarify the situation, such as private radio stations and civil society organisations. Copies of the reports could be handed over to political parties and results displayed. It is necessary that each voter be convinced at least that his or her voice has been heard and that the results reflect the actual votes in each polling station.

In the medium term, in order to resolve disputes, national and international actors should not rely solely on the INEC, which the opposition considers biased, or on the electoral justice system, whose role was highly controversial in 2010. The electoral commission should work closely with the international facilitation team and the follow-up committee, in which the main actors and international partners are represented. It is these two entities currently - and unfortunately - that underpin the electoral process, and they should serve as the basis for establishing clear dispute resolution mechanisms. It is no longer acceptable to invalidate hundreds of thousands of votes for mere procedural reasons, as happened in 2010. If it appears impossible to reach widely accepted results in particular constituencies, the voting could be held again.

It is crucial to offer adequate, long-term answers to Guinea's people: quick fixes, as in 2010, will make the 2015 presidential election - which is the real focus of attention - all the more troubled and risky. There is still time to ensure the 2013 legislative elections are a step forward in strengthening electoral institutions rather than yet another crisis.

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Ebola Treatment Centre in Nzérékoré, Guinea, 9 January 2015. UN PHOTO/Martine Perret
Commentary / Africa

Ebola en Guinée : une épidémie « politique » ?

Alors que l’épidémie d’Ebola apparue fin 2013 en Guinée semble se terminer, il est intéressant de revenir sur l’un de ses aspects les plus troublants : l’hostilité avec laquelle les équipes impliquées dans la lutte contre la maladie ont par endroit été reçues par la population. Elle ne trouve pas une explication satisfaisante dans la « primitivité » volontiers prêtée à la population par les observateurs occidentaux et les élites urbaines guinéennes, ni même dans la faiblesse de l’information des citoyens concernés ou dans la manipulation éventuelle de rumeurs par l’opposition.

Cette hostilité est révélatrice du rapport entre les citoyens et l’Etat. Ebola aura été un puissant indicateur de la mauvaise santé de l’Etat, de la faiblesse de son système sanitaire mais aussi, plus largement, de la faiblesse de sa légitimité et de sa capacité à susciter la confiance et l’adhésion. Alors que la Guinée s’approche d’un nouveau moment de tension politique, avec l’élection présidentielle du 11 octobre prochain, dont les conditions d’organisation suscitent encore aujourd’hui un vif débat, il y a là des leçons à tirer.

La peur du médecin ?

Le 16 septembre 2014, à Womey, dans le sud-est de la Guinée, le sous-préfet, plusieurs médecins et agents de santé, des journalistes et un employé d’une organisation évangélique en mission de sensibilisation Ebola sont tués par des villageois. Quelques mois plus tard, le 23 février 2015, une équipe de Médecins Sans Frontières venue au village de Wéndébèdou, dans le sud-est guinéen, sensibiliser les habitants à l’épidémie d’Ebola est accueillie à coup de pierres. Trois membres de l’équipe sont blessés et leur véhicule est très endommagé.

A Womey comme à Wéndébèdou, les logiques des incidents se ressemblent. A chaque fois, c’est l’intervention impromptue de personnes extérieures (agents de l’Etat, agents de santé, policiers, missionnaires chrétiens ou représentants d’organisations de développement), souvent peu préparée, qui suscite une réaction dans une communauté fermée. Dans bien des cas, des gens se sont demandés ce qu’étaient vraiment venus faire ces visiteurs et ont craint que, loin de venir soigner, ils venaient en réalité diffuser Ebola, ou bien diverses substances mortelles. L’arsenal sanitaire, pulvérisations, vaccination, solutions chlorées pour les puits ou le lavage des mains, ou thermomètres infrarouges, était souvent perçu comme des instruments visant à diffuser la maladie. Dans certaines interprétations, centres de traitement et funérailles sécurisées étaient même soupçonnés de couvrir des trafics d’organes.

Pour comprendre ce qui a pu se passer, peut-être convient-il d’abord de souligner que c’est partout qu’Ebola, maladie à la létalité élevée et à la symptomatique spectaculaire et pour laquelle il n’existe encore aucun traitement curatif, a provoqué des réactions fortes. Les tensions suscitées aux Etats-Unis et en Espagne de la simple évacuation médicale, très contrôlée, d’une poignée de malades l’ont montré. Ainsi, est-ce totalement déraisonnable qu’un citoyen pense que l’ouverture dans sa communauté d’un centre de traitement pose un risque ?

En Guinée, les réactions ont été d’autant plus fortes que l’épidémie a été violente, que le système de santé n’a pas souligné tout de suite que les centres d’isolement pouvaient augmenter les chances de survie des personnes contaminées et que les conséquences sociales d’une contamination étaient incalculables. Le fort risque de mortalité du fait de l’absence de protocole thérapeutique au début de l’épidémie, ainsi que celui d’un ostracisme immédiat et de la misère socioéconomique ont poussé les gens au déni et à la recherche de boucs émissaires. Mais de l’avis des intervenants médicaux rencontrés par Crisis Group, les incidents ont été plus fréquents en Guinée qu’au Liberia et en Sierra Leone et se sont prolongés plus longtemps, pourquoi ?

Le « complotisme » guinéen

La vraie énigme est ailleurs : il s’agit de savoir comment des segments non négligeables de la population guinéenne ont pu penser que l’Etat et ses partenaires internationaux pouvaient être impliqués dans des projets d’extermination de masse.

Le premier facteur à prendre en compte est sans doute le complotisme aigu qui marque la Guinée depuis l’indépendance. On sait comment, sous son premier président, Ahmed Sékou Touré, le pays a vécu dans les complots, réels et imaginaires. Cette vision a survécu à la mort de Touré, et chaque revirement politique est en Guinée l’objet d’interprétations infinies, certaines franchement délirantes, empruntant à la numérologie islamique ou aux obsessions mondialisées du complot juif ou franc-maçon. Les luttes de la décennie passée autour des ressources minières considérables du pays ont fourni bien des occasions aux lectures complotistes. Beaucoup de citoyens guinéens considèrent que les événements politiques majeurs, interventions des militaires, assassinats ou élections contestées, ont été organisés par tel ou tel segment de l’armée ou de la classe politique aux ordres de tel ou tel grand investisseur minier. Le « complot » semble pour beaucoup de Guinéens la meilleure réponse à l’apparente énigme de l’absence de développement du pays, « scandale » géologique et agricole, selon l’expression consacrée.

Par ailleurs, l’idée que, par des moyens mystérieux et violents, un petit nombre de privilégiés prospèrent de la misère des autres est un trait caractéristique de la croyance, forte en Afrique de l’Ouest, et pas seulement dans les campagnes reculées, en la sorcellerie. Cette idée résonne d’ailleurs fortement avec l’obsession complotiste mondialisée circulant sur internet. Ainsi, des sites internet locaux ont repris un article venant d’un site italien d’extrême-droite, anti-globalisation et complotiste qui accuse les milliardaires Bill Gates et George Soros d’être responsables de l’épidémie d’Ebola, au travers d’un programme de recherche d’armes bactériologiques qu’ils auraient financé en Sierra Leone, à la frontière avec la Guinée. Ces visions nourrissent une sorte de populisme réflexe, de colère irréductible qui, compte tenu des rapports de force, ne trouve à s’exprimer que très épisodiquement, dans des émeutes et des lynchages.

Il faut également tenir compte de l’histoire longue d’une biomédecine d’origine occidentale et qui n’a pas toujours été sans ambiguïté dans son déploiement dans les pays du sud. L’historien Matthew Connelly a montré comment la biomédecine a pu être liée à des projets de contrôle des populations qui, un temps au moins, n’étaient pas exempt de réflexes coercitifs, voire d’une ingénierie démographique malthusienne franchement raciste. Mais en Guinée, à la différence de ce qui a pu se passer lors de certaines campagnes de vaccination au nord du Nigéria, c’est au moins autant l’Etat que l’Occident qui a semblé mis en doute.

Un Etat mal accepté

Il faut également mentionner un contexte politique extrêmement tendu qui continue de prévaloir en Guinée, l’opposition refusant toujours, plus ou moins explicitement, de reconnaitre la validité des élections de 2010 et 2013 et s’inquiétant des conditions de préparation de l’élection présidentielle, prévue pour le 11 octobre prochain. La controverse porte d’ailleurs maintenant sur la mise en œuvre de l’accord signé entre pouvoir et opposition le 20 août dernier pour tenter de renforcer la crédibilité du processus électoral.

Ce n’est sans doute pas un hasard si c’est à Womey que l’incident le plus violent a eu lieu, précisément dans la région de Nzérékoré qui avait été secouée par de violentes émeutes inter-communautaires en juillet 2013 et par une controverse intense lors des législatives de septembre 2013, avec l’annulation inexpliquée des résultats de plus de 180 bureaux de vote. Rappelons aussi que l’élection présidentielle de 2010 avait été marquée par des rumeurs sur l’empoisonnement de l’eau distribuée lors d’un rassemblement organisé à Conakry par le parti de l’actuel président, Alpha Condé, rumeurs qui avaient entrainé des violences en différents points du pays. L’idée que l’action politique peut passer par la maladie ou l’empoisonnement n’est donc pas nouvelle en Guinée.

Beaucoup de Guinéens ont d’ailleurs une vision très politique de l’épidémie d’Ebola. Du côté du pouvoir, on a prêté volontiers des sources politiques aux rumeurs, on a traqué les « réseaux malveillants », et on a accusé parfois explicitement des opposants. L’opposition a démenti toute implication. Certains de ses chefs ont participé à un clip de sensibilisation préparé par la télévision publique en octobre 2014, et la justice n’a jusqu’à présent pas confirmé l’implication de responsables de l’opposition dans les incidents. Mais certains ont été plus loin : un responsable local du RPG a ainsi publiquement dénoncé dans l’épidémie d’Ebola « un complot bactériologique contre la Guinée », « une manière de bloquer les grands projets du pays ».

Pour leur part, l’opposition et la presse qui en est proche affirment que les sensibilisations à Ebola ont permis au pouvoir de faire campagne, de dynamiser ses réseaux et de recruter et rémunérer ses jeunes militants avec l’argent des partenaires internationaux alors que les opposants étaient interdits de mobilisation pour des raisons sanitaires. L’opposition affirme que le pouvoir a obtenu de ses partenaires internationaux des ressources importantes, dons et annulation de dette, et soutient que ces ressources n’auraient pas été gérées dans la transparence. Tout ceci aide à comprendre pourquoi, dans un contexte si malsain, acteurs politiques et simples citoyens peuvent avoir le sentiment que quelque chose se cache derrière Ebola, que du pouvoir et de la richesse se nourrissent du malheur et de la mort. Les soupçons sont parfois très directs. En juin dernier, lors d’une rencontre de Crisis Group avec des responsables d’un parti d’opposition influent parmi la communauté soussou de Basse Côte, ces derniers s’étonnaient que l’épidémie, qui frappait alors fort en Basse Côte, touchait les villages soussou et pas les autres. Pour eux, c’était la conséquence logique d’une malveillance – celle du pouvoir en place.

Il faut enfin prendre en compte un effet de seuil. La brutalité fondatrice de l’épisode de Womey a alimenté aussi bien les rumeurs quant à la réalité d’Ebola et aux intentions de l’Etat que l’inquiétude des agents publics. Interventions sanitaires, enquêtes sur les contacts ou visites lors des décès suspects, se sont souvent déroulées sous protection policière. Il s’agit d’une solution pour le moins ambiguë, étant donné l’impunité quasi absolue dont bénéficient les forces de l’ordre, encore assez timidement remise en cause par le régime du président Condé, et l’habitude prise par la population de répondre par la violence aux violences policières.

Quelles leçons ?

Ebola n’a donc pas été seulement un problème sanitaire. De multiples dimensions politiques en ont compliqué la gestion, et elles compliqueront la gestion de menaces sanitaires futures. Si les autorités guinéennes veulent gagner la confiance des citoyens, elles doivent renforcer la transparence dans la gestion des fonds publics et lutter contre l’impunité, y compris quand des agents de l’Etat sont impliqués dans des violences. Elles ne doivent pas non plus perdre de vue l’autre urgence guinéenne : apaiser la sphère politique. Alors que les élections sont imminentes mais que le cadre en reste contesté, une collaboration de bonne foi entre l’opposition, le pouvoir et les partenaires internationaux sur les questions électorales est indispensable.

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