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What Does Opposition Leader Tshisekedi’s Death Mean for DR Congo’s Road to Elections?
What Does Opposition Leader Tshisekedi’s Death Mean for DR Congo’s Road to Elections?
Course contre la montre pour un compromis politique en RDC
Course contre la montre pour un compromis politique en RDC
Op-Ed / Africa

What Does Opposition Leader Tshisekedi’s Death Mean for DR Congo’s Road to Elections?

Originally published in African Arguments

The death of the veteran politician deprives the opposition of a well-known rallying figure. Without him, uncertainty and growing popular anger are likely to lead to more instability.

The death of prominent opposition leader Etienne Tshisekedi has deprived the Democratic Republic of Congo (DRC) of a unique political figure who was at the forefront of the fight for democracy for over three decades.

His loss is a major blow to the main opposition coalition, the Rassemblement, which he led alongside the relative newcomer, ex-Katanga Governor Moïse Katumbi. It also undermines the DRC’s faltering transition and may play into the hands of the ruling majority that has consistently sought to delay elections.

As popular anger mounts, the opposition will have to work hard to rebuild a credible leadership

Coming just a month after the signing of a political agreement, which would have put him at the head of an important follow-up committee, his departure robs the opposition of a leader able to combine genuine street-level popularity with an ability to squeeze out political deals. As popular anger mounts, the opposition will have to work hard to rebuild a credible leadership, capable of concluding a deal with the majority.

A fragmented opposition loses its figurehead

The 84-year-old Etienne Tshisekedi launched the Union for Democracy and Social Progress (UDPS) opposition party in 1982 and built a strong following in his native Kasai region and in the capital Kinshasa. He symbolised the struggle for democracy in the waning days of the President Mobutu Sese Seko regime. He also opposed President Laurent Kabila, who overthrew Mobutu in 1997, and his son Joseph Kabila, the current president.

Unable to resist the populist option, he made a strategic error when he boycotted the relatively credible 2006 elections. In 2011, he ended up coming second in a hard-fought but less credible election, and did not accept the result, proclaiming himself president in a parallel swearing in ceremony.

In more recent years, despite living abroad, he again became the symbolic figurehead of the struggle for democracy

In more recent years, despite living abroad, he again became the symbolic figurehead of the struggle for democracy, this time over the defence of the constitution, and particularly its two-term limit for the president, and the need to organise elections on time in December 2016. They have since been delayed.

This position allowed him to improve cooperation with his fellow opposition leaders, and in June 2016 he was a driving force behind the creation of the Rassemblement, combining the forces of several parties and high-profile figures, including Moïse Katumbi and those in the “G7” (an umbrella group of opposition parties that left the ruling majority in 2016), giving the opposition renewed cohesion and strength.

When Tshisekedi returned to Kinshasa on 27 July 2016 after years of self-imposed exile, he was greeted by massive crowds, demonstrating his unique credibility and ability to get people out onto the street. These were seemingly undamaged by simultaneously being in direct and secretive talks with Kabila’s governing majority.

As president of the Rassemblement’s “governing council” (Conseil des sages), Tshisekedi provided legitimacy and political credibility to the other parties and individuals, most of whom had been part of the ruling majority or held positions in government. These actors needed Tshisekedi’s street credibility and popularity as they tried to build a more pragmatic negotiation strategy. At several moments, tension within the Rassemblement was palpable as the G7 tried to manage the unpredictability of the platform’s leader.

After the elections were pushed back by 18 months, a combination of mounting popular tension and pressure by the international community led to the signing of the 31 December 2016 global and inclusive agreement mediated by the Congolese Catholic Church. It called for a transitional government, a promise that President Kabila will not run for another term, and elections to be held in 2017. Tshisekedi no longer had the physical strength to participate in the talks, but his symbolic importance was underlined when he was appointed as the president of the critical follow-up committee, the Conseil National de suivi de l’accord et du processus électoral (CNSA).

The transition process stalls

Tshisekedi left Kinshasa on 24 January as negotiations on the implementation of the 31 December agreement stalled over several issues, including the procedure to appoint a new prime minister and the division of ministerial positions. The lack of progress, in the context of deepening economic malaise and insecurity in several provinces, including Tshisekedi’s native Kasai Central, will increase popular frustrations and tensions.

Those now taking over the mantle of political opposition will find it hard to channel the frustrations of the population

Tshisekedi had symbolic importance for the population; despite his at times vainglorious or inflammatory approach, he represented hope of a better political future. Those now taking over the mantle of political opposition will find it hard to channel the frustrations of the population, already deeply sceptical about politicians, into constructive political engagement. The only moral authority and beacon of hope at this stage remains the Catholic Church, currently attempting to resuscitate the agreement it mediated in December.

Before his demise, Tshisekedi’s party had already been struggling with the succession question. And while some have been pushing for Tshisekedi’s son Felix to take over, others refuse moves that make the party seem like a hereditary monarchy, whatever the strength of the name Tshisekedi. This struggle played out in the broader political negotiations and disputes over who should become prime minister, with some pushing for Felix to take that role in the name of the Rassemblement.

Charles Mwando Nsimba, the G7’s president and Rassemblement’s vice-president, who died in December. Moïse Katumbi would be an obvious choice to take on a more prominent leadership role. But he is still in a form of exile abroad, pending an eventual agreement on his judicial prosecution (a sensitive case, that is now, per the December agreement, managed by the National Episcopal Conference of Congo [CENCO]). Moreover, while Katumbi has a certain national popularity, he does not have the political party, political weight or legitimacy as an opposition leader that Tshisekedi could command.

Talks that had been extended for a week by CENCO after the failure to meet the 28 January deadline are likely to be halted for a while during the funeral and mourning period. After that, there is an opportunity for political leaders to work in good faith to implement the 31 December agreement and to open up political space. But renewed popular anger will be an increasing challenge as people’s faith in the political process plumbs new depths.

Read the PDF version here.


Project Director, Central Africa
Senior Analyst, Congo
Op-Ed / Africa

Course contre la montre pour un compromis politique en RDC

Originally published in Jeune Afrique

Quelques jours avant la fin du deuxième mandat du président Kabila, la situation menace de se dégrader en République démocratique du Congo (RDC), et pourrait à nouveau mener à des violences.

L’accord du 18 octobre entre la majorité et une partie de l’opposition formalise le « glissement », ou report de l’élection présidentielle prévue le 19 décembre. L’Union africaine et la sous-région l’ont entériné le 27 octobre.

Le Rassemblement, principale plateforme de l’opposition réunie autour d’Étienne Tshisekedi et de Moïse Katumbi, continue de contester l’accord et plaide pour le départ de Kabila.

En l’absence de compromis, le risque de manifestations et de réponse brutale des forces de sécurité est élevé. Historiquement, les agitations populaires sont à la fois un résultat et un amplificateur des crises en RDC.

Des signes avant-coureurs de la crise ?

En janvier 2015, des milliers de Congolais avaient manifesté contre une proposition de loi du gouvernement liant l’organisation des élections à un recensement de la population. La répression avait fait plusieurs dizaines de morts. Dans ce climat, la mobilisation est restée limitée jusqu’à l’été 2016.

Le retour à Kinshasa d’EÉtienne Tshisekedi, en juillet, a marqué un tournant. Le 19 septembre, journée qui devait voir la Commission électorale nationale indépendante appeler le corps électoral, les manifestations organisées par le Rassemblement ont été violemment réprimées, faisant 53 morts selon l’ONU.

Le gouvernement crie à l’insurrection. L’opposition, comme l’ONU, dénoncent l’usage disproportionné de la force. La Conférence épiscopale nationale (Cenco), arbitre moral dans la vie politique congolaise, a suspendu sa participation au dialogue qui avait précédé la signature de l’accord.

Une opposition désunie

Le 4 octobre, le Rassemblement a proposé la création d’un « régime spécial » après le 19 décembre, sans plus de précisions, ce qui dénote une absence de consensus sur la stratégie à adopter. Fin novembre, il a semblé accepter le maintien du président Kabila jusque fin 2017 dans une note à la Cenco, immédiatement contestée en interne.

La mobilisation populaire est souvent spontanée. Une dynamique de violence peut s’installer

Globalement, l’opposition exerce un contrôle limité sur la rue. Les organisations de la société civile, souvent politisées et avec une faible base sociale, ne canalisent pas davantage une frustration populaire certes politique, mais qui puise ses racines dans la misère, accentuée par la crise économique actuelle. Ainsi, la mobilisation populaire est souvent spontanée. Peu encadrés, les mouvements de contestation ne sont pas équipés pour la négociation. Une dynamique de violence peut s’installer.

La majorité poursuit sa campagne de répression, tout en maintenant via la Cenco des canaux de médiation avec l’opposition. Les mesures annoncées la veille de la manifestation du 19 septembre ressemblent beaucoup à un état d’urgence. Depuis, la liberté de circulation de certains de ses organisateurs a été limitée. Plusieurs membres de mouvements citoyens comme la Lutte pour le changement (Lucha) et Filimbi ont été arrêtés depuis octobre. La journée ville morte décrétée par l’opposition le 19 octobre a connu un certain succès. Mais la stratégie du gouvernement pour perturber, voire empêcher les manifestations, en s’appuyant sur des groupes de jeunes souvent désœuvrés ou d’autres groupes urbains semi-organisés, a porté ses fruits les 5 et 19 novembre.

Dynamique de mobilisation

L’opposition et plusieurs mouvements citoyens essaient de maintenir une dynamique de mobilisation pour les 19 et 20 décembre, dates devenues symboliques. Les mesures prises par les autorités, combinées aux fractures au sein de l’opposition et à sa faible assise populaire rendent les événements imprévisibles. Le potentiel de violence est grand.

Après le sommet régional du 27 octobre, Kabila a sollicité la Cenco pour œuvrer à un rapprochement entre l’opposition et la majorité. Début décembre, elle a fait le constat des nombreux obstacles à un consensus. Mais l’initiative a été remise sur les rails le 5 décembre, et les pourparlers directs entre les deux camps constituent un ultime effort pour trouver une issue à la crise.

Il est crucial que la région, en coopération avec la communauté internationale et l’ONU, présente via sa mission pour la stabilisation en RDC (Monusco), continue d’agir en faveur d’un consensus politique plus inclusif, qui pourrait résulter de la médiation de la Cenco et inclure l’organisation d’un scrutin avant 2018, mais pousse également, d’ici là, pour la mise en œuvre de l’accord du 18 octobre. Le respect de la Constitution et l’organisation, dans les plus brefs délais, d’une élection crédible, sont les priorités.

Les acteurs congolais, en particulier le gouvernement, devraient agir pour réduire le risque de violence, tout en respectant les droits des citoyens. L’opposition doit veiller à ne pas exacerber les tensions.

Read the PDF verison here.


Senior Analyst, Congo
Fellow, ​Central Africa