Arrow Left Arrow Right Camera icon set icon set Ellipsis icon set Facebook Favorite Globe Hamburger List Mail Map Marker Map Microphone Minus PDF Play Print RSS Search Share Trash Twitter Video Camera Youtube
Centre du Mali : « Il faut enrayer très vite la spirale de la violence »
Centre du Mali : « Il faut enrayer très vite la spirale de la violence »
Report 227 / Africa

The Central Sahel: A Perfect Sandstorm

The Sahel’s trajectory is worrying; poverty and population growth, combined with growing jihadi extremism, contraband and human trafficking constitute the perfect storm of actual and potential instability. Without holistic, sustained efforts against entrenched criminal networks, misrule and underdevelopment, radicalisation and migration are likely to spread and exacerbate.

  • Share
  • Save
  • Print
  • Download PDF Full Report

Executive Summary

The huge, sparsely populated, impoverished Sahel is affected by growing numbers of jihadi extremists and illicit activities, including arms, drugs and human trafficking, estimated to generate $3.8 billion annually. Borders are porous, government reach limited. Populations and unemployment are soaring. Within this perfect storm of actual and potential instability, criminal networks increasingly overrun Central Sahel – the Fezzan in Libya’s south, Niger and the Lake Chad Basin. State authority is weak in relatively stable Niger. To the south, the radical Islamist, primarily Nigerian, Boko Haram insurgency is responsible for thousands of civilian deaths and more than a million displaced. Western and regional counter-terrorism efforts are insufficient, but neither have more integrated approaches proposed by the EU and UN borne fruit. Without holistic, sustained action against entrenched criminal networks, misrule and underdevelopment, instability is likely to spread and exacerbate radicalisation and migration.

The Sahel, a vast region stretching from Mauritania to Sudan bordering the Sahara Desert, has always had porous borders and thinly populated areas only loosely controlled by national governments. (For example, Niger is bigger than Nigeria, but its seventeen million population is a tenth the size and concentrated in its southern quarter). But as Libya imploded and Boko Haram expanded across borders in the Lake Chad Basin, criminal networks trafficking illicit goods and humans grew by corrupting officials, forming alliances with local communities and sometimes working with jihadi groups. The region has become a key source of, and transit point for, migrants from sub-Saharan Africa trying to reach Europe. By mid-June 2015, more than 106,000 were estimated to have arrived in Europe by sea since the start of the year, according to the International Organisation for Migration (IOM). Nearly 57,ooo had reached Italy, almost exclusively from Libya and after transiting countries to its south. UN officials project that between 80,000 and 120,000 migrants will pass through Niger during the year.

Western governments have primarily taken a security-oriented approach to the criminal and jihadi threats, upping their military presence and counter-terrorism operations and increasing efforts to secure Europe’s southern borders. Initiatives such as the Rabat (2006) and Khartoum (2014) processes to curb illegal immigration, as well as the latest European Union (EU) plan – including refugee resettlement, but also a military operation to disrupt smugglers’ networks and destroy their boats – tackle only symptoms of the Sahel’s problems.

There is little prospect of stabilising the region without recognising that current policies do not address the deep sources of its instability: entrenched poverty; underdevelopment, particularly in the peripheries; and a booming youth population with little access to education or jobs and no real loyalty to the state. Many youths see migration – illegal if necessary – as their only future. Others lash out at their corrupt “secular” and “Westernised” states in hope of imposing a more morally pure, Islamist government. A huge proportion of the men, women and children crossing the Mediterranean are not coming to Europe simply to escape poverty, but also to flee deadly conflicts and repressive governments.

Heavy-handed military action and closure of political space by co-option or criminalisation of the opposition aggravate tensions. Labelling non-violent Islamists potential jihadis can become a self-fulfilling prophecy. Government neglect of the peripheries, unwillingness to address local conflicts and tendency to rely on personal, at times criminal, clientelistic alliances rather than develop democratic institutions feed a growing sense of marginalisation, particularly in rural areas.

Remote, weak or even repressive central governments across the region have been supplanted by alternative forms of organisation, including traditional authorities; community-based structures; Islamist movements; and criminal networks. Outside forces, both criminal and jihadi, have particular success exploiting these ad hoc governance systems, aligning with the concerns of local powerbrokers to gain a foothold. Meanwhile, battles, sometimes very violent, for control of the lucrative smuggling routes are becoming more numerous and visible.

To counter the growing jihadi threat, international actors have deployed troops and aircraft and supported national security forces that pursue a militarised approach. Local populations, however, often view the Western military presence as driven by a desire to protect interests in the area’s hydrocarbon and mineral deposits. Prioritisation of counter-terrorism and conflation of violent jihadism with other forms of political Islam are creating a backlash against regional and Western governments alike.

To reverse the Sahel’s deepening instability – in particular deterioration in already precarious Niger – national governments and external actors need not only to manage the short term, but also to take a long view. This would involve committing to sustained efforts to shore-up fragile states by consistently and transparently promoting good governance and durable development, as well as to resolve existing conflicts and address their humanitarian consequences. To do so:

  • Western policies should be reoriented to concentrate on building more inclusive and accountable governments and countering structural factors that drive marginalisation and alienation, and thus criminalisation and radicalisation.
  • While Western governments and the EU are likely to continue their security-first approach, efforts to tackle radicalisation and criminalisation should focus on promoting accountable public administration, particularly in Niger and Nigeria. These could include encouraging creation of civilian oversight mechanisms for public institutions and supporting construction of robust, inclusive coalitions against corruption and mismanagement.
  • Development aid should be tied not to military counter-terrorism efforts, but to measures that improve governance, limit state corruption and strengthen democratic institutions.
  • Addressing youth unemployment through training and labour intensive infrastructure projects to link the peripheries to markets and services could significantly contribute to tackling migration.

Finally, efforts to deter migration need to be accompanied by longer-term strategies to curb unsustainable population growth, particularly in Niger, through support for women’s rights to education and reproductive health.

Dakar/Brussels, 25 June 2015

Op-Ed / Africa

Centre du Mali : « Il faut enrayer très vite la spirale de la violence »

Originally published in Le Monde

Après le nord, le centre du Mali est à son tour touché par la violence armée. Dans la nuit du 2 au 3 septembre, des éléments jihadistes ont pris momentanément le contrôle du bourg de Boni, non loin de Mopti, et kidnappé un élu municipal. Le 28 août, cinq personnes ont été tuées lors d‘affrontements entre éleveurs peul et agriculteurs bambara à Tekere Finadji.

Jusqu’à présent, les autorités maliennes se contentent d’une réponse militaire brutale et inadaptée. La résolution de la crise qui s’est installée dans la région de Mopti exige bien plus que l’élimination de quelques dizaines d’individus. Le gouvernement malien et ses partenaires doivent s’atteler au retour effectif de l’Etat. Sans un rétablissement rapide de la crédibilité des pouvoirs publics et d’une relation de confiance avec les administrés, le centre du Mali, une zone beaucoup plus peuplée que le nord et vitale pour l’économie, risque de devenir un foyer permanent d’instabilité.

La plupart des incidents armés se sont déroulés dans des zones rurales négligées par l’Etat, où la gestion des ressources naturelles suscite de fortes tensions, dont profitent désormais des organisations jihadistes pour s’implanter. La crise malienne de 2012 a révélé l’incapacité de l’Etat comme des élites traditionnelles à réguler de manière pacifique les conflits locaux, qui n’ont cessé de s’amplifier au cours des dernières années. Dans la continuité de cette crise, des groupes armés ont occupé une partie de la région, et les représentants de l’Etat ont fui, laissant de vastes territoires à l’abandon. En 2013, l’opération militaire française Serval a chassé les groupes armés de la région mais par la suite, le redéploiement de l’armée malienne s’est accompagné d’exactions, notamment à l’égard de populations peul suspectées de collaborer avec des groupes jihadistes. Ces abus ont renforcé le sentiment de défiance d’une partie des populations à l’égard d’autorités trop longtemps absentes et corrompues pour être perçues comme légitimes.

Conflits autour des ressources naturelles

Pour les populations du Centre déçues par l’Etat, en compétition les unes avec les autres pour la gestion des ressources naturelles, terres fertiles et pâturages, l’accès aux armes de guerre est devenu un moyen de se protéger et parfois de contester les hiérarchies en place. Sur ce terreau fertile, des groupes jihadistes se sont réimplantés. Comme à Boni le 3 septembre, ils mènent depuis janvier 2015 des attaques ciblées contre les agents de l’Etat et recrutent dans les villages au sein d’une jeunesse en mal d’intégration ou écœurée par l’action brutale des forces de sécurité. Dans ces espaces désertés par les pouvoirs publics, les groupes radicaux se rendent utiles en soutenant certaines communautés contre d’autres. Ils constituent une forme de réponse à une demande locale de justice, de sécurité et plus largement de moralisation du politique.

En juillet, le gouvernement a envoyé un bataillon supplémentaire afin de rétablir l’ordre. Mais, harcelés par les jihadistes, les militaires maliens restent retranchés dans les villes, loin des zones rurales où ont lieu la plupart des violences. Des casques bleus supplémentaires sont récemment venus renforcer la Mission multidimensionnelle intégrée des Nations unies pour la stabilisation au Mali (Minusma) dans la région de Mopti. Mais rien n’indique que ce nouveau déploiement sera plus efficace qu’au nord, où les casques bleus vivent eux aussi retranchés, dans la crainte d’attaques asymétriques. Enfin, des élites locales et un segment radical du pouvoir à Bamako sont tentés de soutenir la création de groupes d’autodéfense à base communautaire pour répondre à l’insécurité, suscitée tant par des jihadistes que la montée du banditisme. Loin de régler les problèmes, ces milices favorisent au contraire des violences comme celles entre groupes armés bambara et peul, qui ont fait plus de 40 morts en mai 2016.

L’accord de paix signé à Bamako en juin 2015 a trop largement ignoré cette zone pour s’y appliquer. L’Etat et ses partenaires internationaux devraient donc préparer un plan spécial pour rétablir leur présence au Centre, en s’efforçant de garantir l’accès de la population aux services de base plutôt qu’en envoyant des contingents armés qui ne règlent rien ou presque, comme en témoigne l’augmentation récente des incidents armés.

La nomination d’un haut représentant pour les régions du Centre serait un signe fort de l’engagement de l’Etat et permettrait, en travaillant avec les populations, de mobiliser les efforts nationaux et internationaux afin d’identifier les actions prioritaires à mener dans les domaines de la justice, de l’éducation et de la gestion des ressources naturelles. De leur côté, les élites locales, notamment la nouvelle génération, doivent dépasser les clivages communautaires et les querelles de personnes pour jouer le rôle essentiel de relais entre les populations et l’Etat.

Soutenir les forces de police locales

La sécurisation de la zone, objectif important, passera par la refondation des forces de police locales plutôt que par l’envoi de militaires peu familiers de la région. Au lieu de miser sur le déploiement d’un contingent de casques bleus supplémentaire, la communauté internationale, en particulier la Minusma, devrait soutenir davantage les efforts visant à créer des forces de sécurité familières du contexte local et bénéficiant de la confiance des populations.

De même, face à l’extension des violences armées, les deux missions européennes de soutien aux forces de défense et de sécurité maliennes, EUTM Mali et EUCAP Sahel-Mali, devraient tirer les leçons de leurs premières années d’action. Elles restent trop repliées sur Bamako. Elles gagneraient à soutenir les forces maliennes déployées à l’intérieur du pays et dispenser des formations enfin adaptées aux réalités du terrain.

Pour l’Etat et ses partenaires, le Centre pourrait constituer un laboratoire pour une réforme concrète de la sécurité locale. Ces différentes initiatives, tant en matière de renforcement des capacités de l’Etat que de sécurité, doivent être entreprises rapidement, avant que le divorce entre les populations et les autorités ne soit consommé et que la région ne sombre dans une violence égale à celle qui déstabilise le nord.


Project Director, West Africa
Deputy Project Director, West Africa